El terremoto cambió el eje de la Tierra

2 03 2010

El poderoso terremoto de magnitud 8,8 que sacudió a Chile pudo haber inclinado el eje de la Tierra y como consecuencia los días serán más cortos.

La Tierra (NASA)El terremoto causó una inclinación en el eje de la Tierra.

Esa es la conclusión Richard Gross, investigador del Laboratorio de Propulsión Jet de la agencia espacial estadounidense, NASA.

El científico utilizó un complejo modelo con el cual obtuvo un cálculo preliminar que revela que el sismo pudo haber acortado 1,26 microsegundos (un microsegundo equivale a una millonésima de segundo) la longitud de cada día en la Tierra.

Lo que sorprendió más al doctor Gross, sin embargo, es cómo el terremoto inclinó el eje de la Tierra.

Según el investigador el movimiento telúrico pudo haber inclinado el eje terrestre en 2,7 milisegundos de arco (unos 8 centímetros).

Este mismo modelo calculó que el terremoto de Sumatra-Andamán de magnitud 9,1 en 2004 pudo haber acortado la duración de los días en 6,8 microsegundos e inclinado el eje terrestre en 2,32 milisegundos de arco (unos 7 centímetros).

El científico explica que aunque el terremoto de Chile fue más pequeño que el de Sumatra, el de Chile logró inclinar un poco más el eje terrestre por dos razones.

“En primer lugar, a diferencia del terremoto de Sumatra que estuvo localizado cerca del ecuador, el terremoto de Chile estuvo localizado en las latitudes medias de la Tierra, con lo cual pudo cambiar de forma más efectiva las cifras del eje” dice el doctor Gross. Lee el resto de esta entrada »





Un estudio contradice la hipótesis de “Primero el metabolismo”

9 01 2010

Una investigación publicada en los Proceedings of the National Academy of Sciences refuta la teoría de que el origen de la vida se originó como un sistema de moléculas autocatalítico capaz de experimentar evolución darwiniana sin la necesidad de ARN o ADN y de su replicación. El estudio, en que ha participado Mauro Santos, investigador del Departamento de Genética y Microlobiología de la Universitat Autónoma de Barcelona (UAB), ha demostrado, analizando lo que algunos investigadores han denominado “genomas compuestos”, que estas redes químicas no se pueden considerar unidades evolutivas, porque pierden propiedades esenciales para evolucionar cuando alcanzan una medida crítica y una mayor complejidad.

La Agencia del Espacio Americana (NASA) define la vida como un “sistema químico autosostenible capaz de evolución darwiniana”. Las teorías científicas sobre el origen de la vida giran alrededor de dos ideas principales: la que prima la genética -con la replicación de ADN o ARN como condición esencial para qué haya evolución darwiniana- y la que dice que primero fue el metabolismo.

Ambas situaciones han de haber empezado obviamente a partir de moléculas orgánicas simples formadas por procesos prebióticos, tal y como demostró el experimento de Miller y Urey (consiguieron crear moléculas orgánicas a partir de substancias inorgánicas).

El punto de desacuerdo entre las dos teorías es que la replicación de moléculas como el ARN o el ADN es un proceso demasiado complejo y requiere una conjunción correcta de los monómeros dentro de los polímeros para producir las cadenas de moléculas resultantes de la replicación.

No hay todavía una explicación química plausible sobre cómo pudieron ocurrir aquellos procesos y, además, los defensores de que primero se produjo el metabolismo argumentan que los caminos evolutivos requeridos deben haber necesitado un metabolismo primordial. Este metabolismo es imaginado como una red química que comporta un alto grado de catálisis mutua entre sus componentes para permitir eventualmente la adaptación y la evolución sin la replicación de moléculas. Lee el resto de esta entrada »





Crean un haz de electrones capaz de diseñar piezas y objetos de metal

11 11 2009

Tendría una gran aplicación en el terreno aeronáutico. Un grupo de ingenieros de la NASA ha creado un dispositivo que parece extraído de una novela de ciencia ficción, pero que sin embargo permite crear en la realidad diferentes formas, piezas y objetos de metal, en base a diseños 3D incorporados previamente y con metales preparados para trabajar con un haz de electrones. El mecanismo permitiría desarrollar piezas aeronáuticas a un menor costo, en un menor tiempo y más eficientes desde el punto de vista técnico y ambiental. Por Pablo Javier Piacente.El haz de electrones podría adquirir gran importancia en el desarrollo de piezas aeronáuticas. Imagen: NASA.

Un dispositivo desarrollado por ingenieros de la NASA permite crear formas y partes de objetos a partir de un haz de electrones. Solamente se requiere un modelo 3D de la forma a crear y un material compatible con el haz de electrones. Aunque parezca una idea más ligada a la ciencia ficción, este avance podría tener grandes aplicaciones en el terreno de la aeronáutica.

El haz de electrones de fabricación de formas libres (EBF3), desarrollado en el Langley Research Center de la NASA, hace realidad aquel viejo anhelo de trasladar a la realidad todo aquello que pensamos. Es tan sencillo como introducir un dibujo de la parte que se desea construir, presionar un botón y obtener inmediatamente la forma buscada. La investigación forma parte del Programa de Aeronáutica de la NASA.

EBF3 funciona mediante una cámara de vacío, donde el haz de electrones trabaja sobre el metal, que se funde y luego se modifica de acuerdo a los requerimientos del modelo o diseño incluido, hasta que la pieza esté completa. Aunque las opciones que brinda EBF3 no son tan amplias como las que se presentan en las novelas de ciencia ficción, su funcionamiento parece en principio alejado de este mundo.

Las aplicaciones comerciales para el EBF3 ya han sido estudiadas, además de haber ensayado su potencial, y no es para nada descabellado pensar que dentro de unos años los aviones podrán volar con grandes piezas estructurales creadas mediante este proceso. La investigación fue difundida en una nota de prensa de la NASA.

Funcionamiento y principales características

Para que el funcionamiento del EBF3 se haga realidad existen dos requisitos fundamentales: el diseño tridimensional del objeto que se busca crear debe estar disponible y el material elegido debe ser compatible para su uso con un haz de electrones. El modelo o diseño se necesita para descomponer el objeto en capas, ya que el dispositivo trabaja orientando al haz de electrones y a la fuente de metal en la reproducción del objeto, construyendo capa por capa.

En cuanto al material, debe ser compatible con el haz de electrones para que pueda ser calentado rápidamente por la corriente de energía y convertirse a su forma líquida. Según los responsables de la investigación, estas condiciones hacen que el aluminio sea un material ideal para ser empleado en este dispositivo, junto a otros metales que también poseen estas características.

Vale destacar que el EBF3 es capaz de manejar dos fuentes distintas de metal o material de alimentación, siendo capaz de proceder a su mezcla en una aleación única o incluyendo un material dentro de otro. Por ejemplo, esta potencialidad permite incluir un filamento de fibra óptica de vidrio dentro de una parte de aluminio. Gracias a esto, sería posible colocar sensores en zonas en las cuales antes era imposible hacerlo.

Aunque actualmente el equipo EBF3 probado a nivel experimental es de grandes dimensiones y un peso excesivo, lo que dificulta su funcionalidad, ya se ha creado con éxito una versión más pequeña. La misma se ha empleado en una prueba de vuelo en un avión de la NASA, que incluyó breves períodos de ingravidez. La idea es que el dispositivo permita la fabricación de piezas de repuesto en vuelo con suma facilidad, incluso en viajes espaciales.

Fabricación más rápida, a menor costo y más eficiente
De esta manera, en lugar de basarse en el suministro de piezas que deben aportarse desde la Tierra, los astronautas podrían ser capaces de crear objetos y formas por su cuenta en el espacio, ya sea para necesidades específicas de las exploraciones o para reparar partes averiadas de aeronaves y dispositivos varios.

Sin embargo, el potencial más importante e inmediato de este avance se ubica en el terreno de la industria de la aviación, en la cual grandes segmentos estructurales de un avión o partes de un motor a reacción podrían ser fabricados rápidamente y a un menor costo con relación a los medios convencionales, en un valor que rondaría los 1.000 dólares por libra.

El EBF3 no solamente supondría un importante ahorro de tiempo y dinero en la fabricación de piezas aeronáuticas, sino que además podría aportar interesantes condiciones ecológicas. Esto se debe a la posibilidad de emplear menores cantidades de material (por ejemplo titanio) en la fabricación de piezas, lo que significaría ahorro energético, una mayor cantidad de material disponible para su reutilización y una menor cantidad de emisiones contaminantes.

Además del reemplazo de piezas antiguas o caducas, el EBF3 podría permitir el desarrollo de nuevos aviones desde cero. Esto daría lugar a una mayor eficiencia en los motores a reacción, una tasa de consumo de combustible menor y una mayor vida útil de los componentes, al poder diseñar con mayor exactitud cada pieza.

Fuente: Tendencias21. Crean un haz de electrones capaz de diseñar piezas y objetos de metal





Los primeros mapas del Sistema Solar revelan que está rodeado por una misteriosa franja

6 11 2009

Podría ser el borde de una burbuja magnética que lo protege, hasta ahora invisible. Los primeros mapas del Sistema Solar registrados por el satélite IBEX han revelado que nuestro sistema planetario se encuentra rodeado de una extraña franja formada por átomos densamente unidos. Esta franja estaría situada en el borde exterior de la llamada heliosfera, una burbuja magnética que se cree protege al Sistema Solar de los rayos cósmicos, pero que hasta ahora no había podido ser vista. Por Yaiza Martínez.

Fuente: NASA

A mediados de octubre, la NASA anunció que el satélite espacial IBEX, lanzado en 2008, había generado los primeros mapas completos de nuestro Sistema Solar, con un resultado sorprendente.

En dichos mapas, apareció por vez primera una estructura brillante con forma de franja compuesta por átomos densamente unidos, que rodea a todo el Sistema Solar.

Hace tiempo que se sabía que el Sistema Solar está rodeado por una extensa burbuja de magnetismo, a la que se denomina heliosfera.

Esta burbuja lo protege de la radiación cósmica perniciosa y marca el límite entre nuestro Sistema Solar y el espacio exterior, y está compuesta por iones procedentes de la atmósfera solar. A pesar de conocer su existencia, sin embargo, hasta ahora no había podido observarse la heliosfera, porque no emite luz.

Huella magnética

El objetivo inicial del satélite IBEX (Interstellar Boundary Explorer) de la NASA era explorar y observar durante dos años la frontera entre nuestro Sistema Solar y el espacio exterior, concretamente las interacciones entre el Sol y la heliosfera.
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La NASA apunta de nuevo a la Luna

27 10 2009

Si el tiempo lo permite el Ares, el más reciente cohete diseñado por la Agencia Espacial Estadounidense (NASA), despegará el Centro Espacial Kennedy en Florida a primera hora de la mañana del martes.

Ares I-X

Todo está listo en el Centro Espacial Kennedy de Florida para el lanzamiento del nuevo cohete.

Pese a que las previsiones meteorológicas no parecen ser muy favorables, la NASA decidió seguir con los preparativos del lanzamiento, previsto para las 08:00 hora local (12:00 GMT).

Se trata de la tercera generación de vehículos espaciales, con los que la agencia espacial espera sustituir a los ya envejecidos transbordadores, que está previsto salgan de circulación en 2010.

El Ares será el cohete del programa Constellation, con el que los estadounidenses aspiran poner al hombre de vuelta en la Luna en el 2020 y eventualmente llevar misiones a Marte.

No sólo el clima complica el ensayo, que será uno de los más polémicos para una NASA enfrentada a las fuertes críticas de quienes consideran que la agencia desarrolla “planes con trayectoria insostenible”, entre ellos el del Ares.

clicLea: Cuestionan la nueva nave de la NASA

Tercera generación espacial

“Para quienes hemos vivido con el transbordador y crecido mirando al Saturno V, esto es obviamente un poco diferente de lo que estábamos acostumbrados a ver”, afirmó el gerente de la misión Jon Cowart, refiriéndose al poderoso cohete que llevó el hombre a la Luna a fines de los años sesenta.

Trasbordador Discovery de la NASAEl Discovery debería dejar de funcionar en 2010.

El Ares es casi tan alto como el Saturno V, el vehículo espacial más potente que se ha construido, pero tiene un perfil más delgado que su “masivo” predecesor.

El cohete prototipo Ares I-X que se usará en el ensayo es una versión de prueba del cohete Ares I y parte del programa Constellation que colocará a astronautas en órbitas bajas de la Tierra a bordo de una cápsula Orion, el nuevo módulo espacial.

Aunque será sólo un vuelo de dos minutos y medio para probar los impulsores y la estabilidad, el ensayo del Ares involucrará algunos peligros técnicos.

El más grave sería que el cohete se desvíe y se enrumbe hacia zonas pobladas, aunque para esa contingencia el Ares cuenta con un sistema de autodestrucción.

Prueba política

La prueba tiene también un trasfondo político, ya que el presidente Barack Obama se propone revisar los planes espaciales, particularmente el retiro de los transbordadores y los programas lunares que estableció su predecesor George W. Bush.

Apenas la semana pasada una comisión independiente creada por el gobierno presentó su informe final a la Casa Blanca en el que se asegura que el Ares no es la mejor opción para la futura NASA, sobre todo por su alto costo de operación.

La Comisión estableció que los planes de la NASA implican un déficit presupuestario para la agencia de unos US$3.000 millones anuales, por lo que sugiere asociarse con la iniciativa privada.

De hecho los comisionados recomiendan que se archive el proyecto del Ares, se desarrollen cohetes más simples y mientras tanto se usen los vehículos comerciales que puedan estar disponibles, algo que nunca ha hecho la NASA.

Mientras tanto, a poca distancia de la plataforma del Ares en Cabo Cañaveral está listo para el despegue el transbordador Atlantis, que espera ser lanzado para su próxima misión el 16 de noviembre.

Fuente: BBC. La NASA apunta de nuevo a la Luna





La NASA consigue que un ratón levite en el aire con un imán

12 09 2009
foto

Foto: NASA/JPL/Caltech

Un grupo de investigadores de la NASA ha conseguido que un ratón levite en el aire gracias a un imán, como parte de una investigación que está desarrollando la agencia norteamericana y que recrea las duras condiciones en las que los astronautas conviven en el espacio.

Así, el estudio apunta que el ratón estaba preparado para flotar en el aire mediante un imán superconductor que generaba un campo magnético lo suficientemente fuerte como para hacer frente a la gravedad.

Tras realizar unas pruebas iniciales en bebés ratón, que probaron que estos eran capaces de girar en el aire frenéticamente, los científicos decidieron sedar a los ratones para hacer allí las pruebas duras en la máxima ingravidez, como con los astronautas, para que les no les perjudicara en ningún estado, según explica el rotativo británico ‘Daily Telegraph’.

Yuanming Liu, investigador del Jet Propulsion Laboratory de la NASA, en Pasadena, señala que después de realizar unos test preliminares en bebés ratón de tres semanas comprobaron que estos podían girar y girar cada vez más rápido y además sin chocarse, un efecto que logró desorientarles.

Los experimentos se han llevado a cabo en una celda de plástico, que estaba abierta por la parte superior para optimizar la ventilación, alimentar a los animales y proporcionarles la bebida necesaria. Estas investigaciones se están llevando a cabo para mejorar la situación de los astronautas en la ingravidez, que entre muchos de los problemas que acarrean destaca la pérdida de masa ósea.

Previamente, los científicos han experimentado en estas condiciones con ranas y con saltamontes, pero los ratones son más útiles, a juicio de los expertos, porque fisiológicamente tienen más similitudes con los humanos que cualquier otro animal.

Fuente: EuropaPress. La NASA consigue que un ratón levite en el aire con un imán





El día en que estalló el sol

2 09 2009
Tormenta solar en 2001

Las más grandes llamaradas han aparecido inesperadamente.

Cuentan que fue en una mañana soleada en Inglaterra cuando el astrónomo Richard Carrington detectó una cantidad inusitada de manchas solares.

De repente, una luz blanca estalló.

Carrington, conmocionado y fascinado, corrió a buscar a otros para que presenciaran lo que mostraba su telescopio.

Ocurría la más potente tormenta solar registrada en la historia y que afectó a la mayor parte del planeta entre el 1º y el 2 de septiembre de 1859 al enviar a la Tierra una extraordinaria cantidad de energía.

He escuchado a científicos refiriéndose al peligro de llamaradas actuales y entramos en un período de actividad magnética que las podría potenciar.

Stuart Clark , astrónomo

Hubo incendios, cortocircuitos, se interrumpieron las comunicaciones al paralizarse las recién inventadas líneas telegráficas en países como Estados Unidos y el Reino Unido.

Una aurora boreal apareció en regiones tan alejadas del Ártico como Cuba o Hawaii.

Los científicos advierten que el fenómeno de hace 150 años, conocido como la Fulguración de Carrington, podría repetirse.

Lo que no se sabe es cuándo.

En riesgo

La Tierra podría quedarse paralizada, con los servicios tecnológicos interrumpidos durante muchos días, según advierten los expertos.

Un informe reciente de la Academia Nacional de las Ciencias, en EE.UU., dice que los daños de una tormenta como la de 1859 podrían cuantificarse en millones de millones de dólares.

Paseantes en una playa

El desarrollo de un sistema para predecir las erupciones en el Sol es prioritario.

En declaraciones a la BBC Stuart Clark, astrónomo y autor del libro The Sun Kingssobre la Fulguración de Carrington, explica que “nuestra dependencia de satélites para la comunicación y la navegación nos pone en riesgo ante esta clase de tormentas”.

El experto expresa que ya en 1989 en Quebec, Canadá, se tuvo un adelanto de lo que podría pasar.

En esa fecha, una tormenta solar, obviamente mucho menos intensa que la de 1859, ocasionó que una planta hidroeléctrica se detuviese durante varias horas, con pérdidas de cientos de millones de dólares.

Con respecto a qué se puede hacer durante una tormenta de gran magnitud, Clark opina que “simplemente desconectar la generación de electricidad por el tiempo que dure el fenómeno, lo cual sin duda, ocasionará muertes”.

Incómoda

Lo que pasó en el siglo XIX se debió a una combinación de eventos por los cuales las manchas solares, con sus potentes campos magnéticos, se entrecruzaron, con una consiguiente liberación de energía violenta, o llamarada solar.

Ocurrió, entonces, la disrupción más potente en la ionosfera de la Tierra en toda la historia, como se explica en el sitio electrónico de la Nasa.

Bruce Tsurutani, físico del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la Nasa, expone en ese mismo sitio que “con la llamarada vino la liberación de una nube de plasma cargada magnéticamente y denominada eyección de masa coronal”.

No todas las eyecciones de masa coronal se dirigen hacia la Tierra.

Bruce Tsurutani, Nasa

Según manifiesta, “no todas las eyecciones de masa coronal se dirigen hacia la Tierra. Tardan normalmente de tres a cuatro días en llegar aquí. Ésta tardó 17 horas y 40 minutos”.

Clark explica, entretanto, que “estamos en un momento en que la actividad solar se encuentra en un mínimo prolongado”.

clicEl sol, más quieto que nunca

Y “esta situación no es cómoda porque las más grandes llamaradas, como la de 1859, han aparecido de manera inesperada cuando el sol se encuentra en quietud”.

Más aún, “he escuchado a científicos refiriéndose al peligro de llamaradas actuales y entramos en un período de actividad magnética que las podría potenciar”, explica.

Breve advertencia

Cada vez mejoramos en la capacidad de predicción de este tipo de fenómenos, en opinión de Clark.

En cuanto a la detección, “los primeros signos de alerta vendrían de satélites que monitorean al Sol. La Nasa tiene uno, el Ace, que mide la fuerza de la corriente de partículas procedentes del Sol y nos permite saber con qué magnitud seríamos golpeados”.

El problema con Ace es que “nos advertiría con sólo 15 ó 16 minutos de antelación”.

Pero hay otros sistemas “que observan directamente al Sol y una vez que se inicien las llamaradas podemos ver si van a generar erupciones. Este es el caso de la misión Soho (Solar Heliospheric Observatory, en inglés) de la Agencia Europea del Espacio y la misión Stereo (Solar Terrestrial Relations Observatory), de la Nasa.

De esa manera -continúa Clark- “si vemos una de estas erupciones en la superficie solar tendríamos entre 18 y 36 horas de advertencia”.

Por todas las consecuencias a nivel tecnológico y económico que traería para el planeta una gran tormenta solar es que la NASA y otras agencias espaciales han considerado como una prioridad el desarrollo de un sistema para predecir las erupciones en el Sol.

Fuente: BBC. El día en que estalló el sol





Rápido deshielo de glaciar antártico

14 08 2009

Uno de los glaciares más grandes de la Antártica se está derritiendo a un ritmo cuatro veces mayor que hace 10 años, señala un estudio llevado a cabo por investigadores británicos al que tuvo acceso la BBC.

Los investigadores tomaron -con ayuda de imágenes satelitales- las medidas del glaciar de la Isla de los Pinos, en el oeste de la Antártica y concluyeron que la superficie del hielo se está desintegrando a un promedio de 16 metros por año.

Desde 1994 el glaciar ha perdido 90 metros de su grosor. Este retroceso incide directamente en el aumento del nivel del mar.

Según los cálculos basados en la velocidad a la que se derretía hace 15 años, el glaciar tendría unos 600 años de vida por delante.

Sin embargo, los datos que arroja esta nueva investigación, publicada en la revista Geophysical Research Letters, indican que esta vasta masa de hielo podría durar tan sólo unos 100 años más.

Primero en el centro

Sabíamos desde hace tiempo que había un desequilibrio, pero nada en la naturleza se está perdiendo a un ritmo exponencialmetne tan acelerado como este glaciar

Andrew Sheperd, Universidad de Leeds

El glaciar se derrite más rápido en su centro, y el temor es que si este proceso continúa, puede llegar a quebrarse y afectar el interior de la plataforma de hielo.

Uno de los autores del estudio, el Profesor Andrew Sheperd de la Universidad de Leeds, en el Reino Unido, dijo que el derretimiento que está teniendo lugar en el centro del glaciar podría agregar unos 3 centímetros a la superficie global de los océanos.

“Pero el hielo atrapado detrás podría hacer subir el mar unos 20 o 30 cm. y apenas se desestabilice o retire la parte central del glaciar, no sabemos realmente qué puede pasar con el hielo que está detrás”, le dijo Sheperd a la BBC.

“Esto no tienen precedentes en esta zona de la Antártica. Sabíamos desde hace tiempo que había un desequilibrio, pero nada en la naturaleza se está perdiendo a un ritmo exponencialmente tan acelerado como este glaciar”.

La Isla de los Pinos ha sido el objeto de un serie de investigaciones en los años recientes porque se teme que su colapso puede provocar la rápida desintegración de la región occidental de la Antártica.

También el Ártico

La BBC en la Antártica

La BBC viajó a la Antártica hace cinco años para investigar los cambios en el medio ambiente.

Cinco años atrás, yo me sumé a un vuelo de la marina chilena y de la NASA para investigar la isla con radares y equipos láser.

El viaje de 11 horas -entre ida y vuelta- desde Punta Arenas incluía varios acercamientos al glaciar que tiene más de 30 kilómetros cuadrados y más de un kilómetro y medio de espesor.

En ese momento, los investigadores que viajaban conmigo estaban preocupados por la velocidad a la que estaban ocurriendo los cambios.

Este estudio aumenta aún más la preocupación entre los especialistas.

También, los resultados de la investigación salen a la luz en momentos en que los científicos están hallando pruebas de que el Ártico está cambiando dramáticamente.

La comunidad científica se ha sorprendido por lo sensitivos que son estos grandes glaciares al cambio climático

Jason Box, Universidad del Estado de Ohio

Los investigadores a bordo de un barco de Greenpeace se han dedicado a estudiar la región noroccidental de la Groenlandia.

Uno de los expertos que ha participado en la investigación de este organización es el Profesor Jason Box, de la Universidad del Estado de Ohio, en Estados Unidos. Algo que lo sorprendió es el poco hielo que hallaron en el mar en el estrecho de Nares, entre Groenlandia en Canadá.

Box también instaló varias cámaras para monitorear el glaciar Peterman. Los expertos han notado grandes grietas y se espera un desprendimiento inminente.

“La comunidad científica se ha sorprendido por lo sensitivos que son estos grandes glaciares al cambio climático”, le dijo Box a la BBC. “Primero fueron los glaciares en el sur de Groenlandia y ahora, a medida que avanzamos hacia el norte, vemos cómo están retrocediendo los glaciares más grandes. Es como quitarle el corcho a una botella”.

Fuente: BBC. Rápido deshielo de glaciar antártico





Nace el “vigilante de los asteroides”

12 08 2009
Página de la NASA Asteroid Watch

Asteroid Watch ofrece a los internautas toda la información científica sobre los asteroides.

La agencia espacial de Estados Unidos (NASA, por sus siglas en inglés) lanzó un nuevo sitio en internet en el que ofrece información actualizada sobre los asteroides y cometas que se acercan a la Tierra.

La nueva página de internet, bautizada con el nombre de Asteroid Watch (Vigilancia de asteroides), proporciona detalles de las últimas investigaciones y misiones de estudio de la NASA sobre los objetos próximos a la Tierra (más conocidos por sus siglas en inglés NEOs, Near Earth Objects).

“Desde hace años tenemos un sitio en la red que da información técnica, que está principalmente dirigido a astrónomos profesionales. Asteroid Watch, por su parte, está diseñado para la gente de la calle que carece de los conocimientos técnicos”, le explicó a BBC Mundo Don Yeomans, responsable de la Oficina del Programa de Objetos Próximos a la Tierra de la NASA.

Según Yeomans, Asteroid Watch ofrece a los internautas toda la información científica sobre los asteroides y cometas que se encuentran en las cercanías de nuestro planeta. Además cuenta con secciones de video y noticias, así como con una cuenta de Twitter para que los aficionados a estos fenómenos puedan estar permanentemente informados.

La página, dependiente del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA (JPL, por sus siglas en inglés) también cuenta con una aplicación que informa a los usuarios de los próximos cinco objetos que se aproximarán a la tierra a una distancia máxima de 7,5 millones de kilómetros (o 19,5 veces la distancia a la Luna), dando detalles de su tamaño y su fecha de aproximación.

Peligro potencial

Reproducción por computador de un asteroide

La NASA calcula que en nuestro sistema solar existen alrededor de 20.000 asteroides peligrosos.

La agencia espacial estadounidense calcula que en nuestro sistema solar existen alrededor de 20.000 asteroides y cometas que suponen un riesgo para la Tierra.

Es por eso que desde 1998 la NASA lleva a cabo el programa Spaceguard Survey, que tiene como objetivo detectar el 90% de los objetos cercanos a la Tierra de un tamaño mínimo de un kilómetro.

Estos objetos representan un peligro potencial para la vida en nuestro planeta y podrían causar una destrucción a escala global.

La tarea de este programa, que cuenta con un presupuesto anual de unos US$4 millones, estaría cerca de completarse, cuando ya se ha cumplido el plazo de diez años que se estableció al principio del mismo.

Más recientemente, en 2005, el Congreso de EE.UU. aprobó un mandato para que la NASA detecte para el año 2020 aquellos objetos cercanos a la Tierra con un diámetro de 140 metros o superior, que podrían suponer una amenaza importante para nuestro planeta, especialmente si impactan cerca de áreas urbanas.

De hecho, según la NASA, estos objetos son mucho comunes que los de gran tamaño.

Pero un reciente informe elaborado por la Consejo Nacional de Investigación de EE.UU. (NRC, por sus siglas en inglés) señala que la NASA no cuenta con el presupuesto necesario para cumplir con el mandato del Congreso.

Según le explicó a BBC Mundo Dwayne Day, funcionario del NRC, el problema se encuentra en que nunca se han aprobado los fondos necesarios para que la agencia espacial estadounidense lleve a cabo esa misión, de la que -al día de hoy- tan sólo se habría logrado completar un tercio.

“Problema presupuestario”

Simulación de un impacto de asteroide

El impacto de un asteroide puede poner en peligro la vida en nuestro planeta.

Según el informe del NRC, falta el dinero para suplir las necesidades de plantilla y para la construcción de nuevas instalaciones y equipos, como telescopios terrestres o espaciales.

“Se trata de un problema presupuestario y no de una cuestión técnica o de cualquier otro tipo”, señaló Day.

El NRC concluye que “el gobierno de EE.UU. ha hecho poco” para enfrentar la potencial amenaza de los asteroides.

En cualquier caso, como señala Dwayne Day, hasta el momento EE.UU. es el único país del mundo que ha realizado una inversión importante en este campo.

El informe del NRC, del que se dará a conocer una versión definitiva a finales de año, también alerta de que no se están invirtiendo fondos en la investigación de métodos para mitigar los peligros que conllevaría un asteroide o cometa que se estuviera aproximando a la Tierra.

Fuente: BBC. Nace el “vigilante de los asteroides”





Un frío hermano de la Tierra

7 08 2009

Un nuevo estudio de científicos de la NASA revela que una de las lunas de Saturno guarda un parecido sorprendente con la Tierra.

Titán y Saturno

Titán es la luna más grande de Saturno y la segunda más grande del Sistema Solar.

A pesar de que Titán está diez veces más lejos del sol que la Tierra (su temperatura promedio es de 180 grados bajo cero) y no tiene agua, este satélite se parece más a nuestro planeta que ningún otro cuerpo del sistema solar.

La investigación se basó en datos enviados por la sonda Cassini -un proyecto conjunto de las agencias espaciales de Estados Unidos, Europa e Italia- y muestra que Titán tiene muchos elementos parecidos a los de la nuestro planeta: cadenas montañosas, dunas, lagos y, posiblemente, volcanes.

Titán ha suscitado gran interés entre los astrónomos por ser el único satélite que posee una atmósfera densa, y el único cuerpo del sistema solar -además de la Tierra- con depósitos de líquido en su superficie.

¿La próxima Tierra?

Aunque no tiene agua, otros elementos como el metano y el etano caen como la lluvia o la nieve y forman lagos que dan al satélite un aspecto parecido al de la Tierra.

En cierto sentido, Titán podría ser la próxima Tierra.

Andrew Coates, Laboratorio de Ciencia Espacial Mullard

Según dijo a la BBC el profesor Andrew Coates, del Laboratorio de Ciencia Espacial Mullard, las características de Titán se parecen a las que presentaba la Tierra hace 4.000 millones de años.

“En cierto sentido, Titán podría ser la próxima Tierra. De hecho, en 5.000 millones de años el sol explotará; esto destruiría a la Tierra y calentaría el sistema solar, por lo cual Titán podría ser un lugar muy importante en el futuro”.

La atmósfera química de Titán se parece a la de nuestro planeta en el momento que surgió la vida. Esto, según afirma el periodista de ciencia de la BBC Pallab Ghosh, aumenta las intrigantes posibilidades de que algún día haya vida en ese lejano planeta.

Fuente: BBC. Un frío hermano de la Tierra





El Endeavour regresó a Tierra

31 07 2009
Transbordador espacial Endeavour

El aterrizaje se realizó en un día claro y soleado en Cabo Cañaveral, Florida

El Endeavour aterrizó este viernes con éxito. Tras una serie de fallidos despegues, la misión del transbordador espacial llegó a su fin luego de 16 días en el espacio.

A pesar de que se esperaban tormentas en Florida -las mismas que retrasaron el lanzamiento- la misión llegó desde la Estación Espacial Internacional (EII) con buen tiempo luego de ensamblar la última parte del laboratorio japonés conocido como Kibo, llevar a cabo cinco caminatas espaciales y construir una plataforma para experimentos de gravedad cero.

Según el corresponsal de la BBC en Florida, Andy Gallacher, el clima en la Florida era claro y soleado mientras el comandante del transbordador, Marcos Polnasky, guiaba de vuelta a Cabo Cañaveral.

“Bienvenidos a casa, felicitaciones por una misión magnífica de principio a fin”, indicó el centro de control mientras el transbordador llegaba a la pista.

Seis intentos

Bienvenidos a casa, felicitaciones por una misión magnífica de principio a fin

Mensaje de bienvenida del centro espacial Kennedy en Florida

El Endeavour sufrió una serie de problemas en su lanzamiento: cinco intentos fallidos debido al mal tiempo y una fuga de hidrógeno. El despegue se logró en el sexto intento.

Durante la misión, el transbordador hizo un recorrido de más de 10 millones de kilómetros, instaló la última parte del laboratorio japones en la EII y el más grande de los tres módulos científicos de la estación.

“Por un tiempo, la Estación Espacial Internacional tuvo 13 residentes, un récord para un laboratorio en órbita. Ahora sólo faltan siete lanzamientos de transbordadores espaciales y la estación espacial quedará completa”, aseguró Gallacher.

La NASA tiene intenciones de lanzar el próximo transbordador, Discovery, a finales de agosto, mientras que la flota de transbordadores será retirada por completo a fines de 2010.

Fuente: BBC. El Endeavour regresó a Tierra





Júpiter muestra una nueva cicatriz

23 07 2009
Impacto en la superficie de Júpiter

El impacto cubre una superficie del tamaño de la Tierra.

Un aficionado de la astronomía en Australia descubrió que Júpiter recibió recientemente el impacto de un cuerpo de hasta dos kilómetros de diámetro.

Anthony Wesley detectó lo que describió como una “cicatriz negra” cerca de polo sur del planeta más grande del sistema solar.

El aficionado de 44 años hizo el hallazgo el jueves de la semana pasada, pero sólo ahora pudo ser confirmado por la agencia espacial estadounidense NASA.

Los científicos de la NASA determinaron que la “cicatriz” fue causada por el impacto de un fragmento de un cometa o un bloque de hielo.

Además precisaron que el cráter cubre una superficie del tamaño de la Tierra.

Por casualidad

Wesley, de profesión programador informático, detectó la zona de impacto mientras miraba las estrellas en el jardín de su casa en Murrumbateman, una pequeña localidad al norte de Canberra, utilizando un telescopio reflector de 37 centímetros.

Hace quince años, el cometa Shoemaker-Levy 9 se desintegró en millones de pedazos antes de chocar con Júpiter.

Wesley pensó inicialmente que estaba ante uno de los cráteres dejados por aquellos fragmentos, pero luego se dio cuenta de que, por sus características, la huella que estaba observando había sido provocada por un impacto reciente: se veía como una mancha intensa y definida.

El hallazgo fue confirmado por un telescopio infrarrojo que la NASA posee en Hawai.

Glenn Orton, uno de los científicos de la agencia espacial estadounidense, comentó: “Tuvimos la extraordinaria suerte de mirar a Júpiter en el momento justo, a la hora precisa para presenciar el evento”.

Fuente: BBC Ciencia, Júpiter muestra una nueva cicatriz





Un gran salto para la humanidad

23 07 2009

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El 16 de julio de 1969, tres astronautas de la agencia espacial estadounidense NASA se embarcaron en una misión rumbo a la Luna.

Cuatro días después, Neil Armstrong y Edwin “Buzz” Aldrin se convirtieron en los primeros hombres en pisar el satélite natural de la Tierra.

“Es un pequeño paso para el hombre, pero un gran salto para la humanidad”, dijo Armstrong al destacar la importancia del acontecimiento.

Vea la odisea de los astronautas estadounidenses en este video BBC Mundo.

Fuente: BBC Ciencia, Un gran salto para la humanidad





Nuevas imágenes de las misiones lunares

18 07 2009

Una sonda de la Agencia Espacial Estadounidense (NASA, por sus siglas en inglés)  ha captado imágenes de los lugares en los que descendieron las naves Apolo en la Luna, en las que se pueden apreciar instrumentos y pisadas dejadas por los astronautas en la superficie lunar.

Imagen de la superficie lunar tomada por la LRO

En la imagen se ven instrumentos científicos (marcados con un círculo a la izquierda) y una parte del modulo lunar del Apolo 14 (marcado a la derecha), unidos por pisadas de los astronautas.

La publicación de las imágenes coincide con el 40 aniversario de la primera misión tripulada a la Luna.

clicVea nuestro especial: Lo que nos dejó la luna

Los lugares en los que se posaron los módulos lunares  se pueden ver claramente.

En el área en la que aterrizó el Apolo 14 se pueden observar instrumentos científicos y la pisada de un astronauta.

Es la primera vez que material dejado en la Luna por las misiones del Apolo ha sido captado desde la órbita lunar.

Las fotografías fueron tomadas entre el 11 y 15 de junio por la sonda Lunar Reconnaissance Orbiter (LRO, por sus siglas en inglés), que fue lanzada por la NASA el pasado 18 de junio.

Futuras misiones

Misión del Apolo 11

La misión del Apolo 11 llegó a la Luna el 20 de julio de 1969.

La sonda captó imágenes de cinco de los seis sitios de descenso de las cápsulas y se espera que el correspondiente al Apolo 12 sea fotografiado en los próximos días.

Las próximas imágenes que transmita la LRO serán de una resolución dos o tres veces superior.

Aunque las fotografías son un recuerdo de lo que ocurrió hace cuatro décadas, la NASA señaló que el objetivo de la sonda es abrir el camino para futuras misiones.

“Demuestran la forma en que se utilizará a LRO para identificar los mejores puntos de destino para las futuras misiones a la Luna”, señaló Richard Vondrak, científico del proyecto de la LRO.

Fuente. BBC Ciencia, Link





Una simulación informática aspira a explicar el origen de la vida en la Tierra

12 07 2009
Collage de imágenes de EvoGrid. Fuente: EvoGrid.org.

Simulación

Ordenadores interconectados detectarán la aparición de formas de vida virtuales. El misterio del origen de la vida en la Tierra aún no ha sido del todo desvelado, a pesar de las investigaciones realizadas hasta la fecha. Un nuevo concepto informático, llamado EvoGrid, tal vez ayude a desvelar dicho misterio, puesto que con él se pretende reproducir las condiciones terrestres que propiciaron la aparición de la vida. Los científicos esperan que este programa, además de ayudarnos a comprender este acontecimiento, en un futuro permita también desarrollar nuevas formas de vida ciber-físicas, con las que colonizaremos otros planetas. En el proyecto se espera que se impliquen miles de ordenadores, como en el proyecto SETI, con los que se aumentará la capacidad de procesamiento de información de EvoGrid. Por Yaiza Martínez.

La ciencia conoce ciertos aspectos sobre el origen de la vida en la Tierra, como que ésta apareció hace 4.400 millones de años (cuando se dieron las condiciones para que el vapor de agua pudiera condensarse por primera vez). 

Por otro lado, los análisis radiométricos (de la radiación electromagnética) de las rocas terrestres más antiguas han servido a los especialistas para establecer algunas ideas sobre cómo era el entorno que propició esta aparición. 

La vida surgió en un océano rico en sustancias químicas (el bautizado como “caldo primordial” en el que se activó un mecanismo –quizá con la ayuda de la luz solar- que provocó que un sistema químico simple alcanzara un estado más complejo. 

A pesar de estas y otras explicaciones científicas, sin embargo, el origen de la vida en la Tierra aún no ha sido comprendido del todo. 

Universo de juguete

Ahora, un equipo internacional de científicos espera que una simulación informática del llamado “caldo primordial” les ayude a entender mejor qué ocurrió hace más de 4.000 millones de años, cuando la vida apareció en nuestro planeta. 

El concepto computacional utilizado se denomina EvoGrid, y consiste en una versión digital de lo que fue dicho “caldo”. Según publica la revista Space.com, entre los investigadores implicados en el proyecto estáBruce Damer, que es el fundador de una compañía que genera simulaciones espaciales en tres dimensiones para la NASA. 

Damer y el diseñador Peter Newman están creando EvoGrid a partir de un simulador de la dinámica molecular previo, el GROMACS, originariamente desarrollado por la Universidad de Groningen, en Holanda. 

El simulador EvoGrid contiene partículas virtuales con propiedades físicas particulares y comportamientos acordes con dichas propiedades. Según Damer, la intención es fabricar un modelo de “universo de juguete” que tenga las mismas características que los primeros océanos de la Tierra. 

EvoGrid y SETI

Lo que se está haciendo en EvoGrid es introducir propiedades para los parámetros iniciales, con el fin de crear una naturaleza artificial que imite el estado de la Tierra justo antes de la aparición de la vida. Una vez introducidas todas estas propiedades, el sistema funcionará virtualmente por sí solo, y la “naturaleza” seguirá su curso. 

Se sucederán entonces interacciones y conexiones entre las partículas recreadas, y se espera que niveles de complejidad hasta ahora no alcanzados surjan a partir de los elementos más básicos. 

Para comprobar el máximo de combinaciones posibles, EvoGrid funcionará de manera similar al experimento científico SETI@home (SETI son las siglas en inglés de Búsqueda de Inteligencia Extraterrestre). 

SETI@home utiliza ordenadores conectados a Internet para la búsqueda de inteligencia extraterrestre, y en él puede participar cualquier persona que quiera y tenga ordenador conectado a la Red, simplemente ejecutando un programa que descarga y analiza las señales obtenidas por radio telescopios, a la búsqueda de un ruido muy particular que indique la existencia de vida inteligente en el espacio. 

EvoGrid está también concebido para que cualquier voluntario que tenga ordenador e Internet forme parte de una red interconectada que permita una gran capacidad de procesamiento de información. Los ordenadores conectados recibirán datos de la simulación EvoGrid para tratar de detectar si en dicha simulación se está produciendo alguna forma de auto-organización. El programa buscará para ello patrones constantes dentro de la información recopilada. 

Así, si se forma un conjunto de partículas a partir de partículas individuales o las partículas comienzan a replicarse o se combinan en una larga cadena de reacciones –por ejemplo- esto se podrá detectar.

Vida ciber-física

Se cree que la combinación de un contenedor de lípidos (una vesícula, que es un orgánulo pequeño y cerrado por una membrana), de cadenas moleculares, y de reacciones metabólicas dio lugar al surgimiento de la vida. 

EvoGrid reproducirá virtualmente estas condiciones y se espera que procese las posibles reacciones “químicas” que en ellas se den a gran velocidad, con la ayuda de millones de microprocesadores. 

Damer planea dos versiones posibles para EvoGrid: una versión en la que no haya intervención externa alguna, y una edición experimental con un “diseñador inteligente” que permita a la gente trabajar con la simulación e incluso jugar a ser Dios intentando generar una proto-vida. La primera versión, sin embargo, será la única que se estudie científicamente. 

Además de ayudar a comprender cómo surgió la vida, los científicos esperan que EvoGrid les proporcione otros conocimientos, como en qué lugares del universo podría haber vida y a qué niveles de complejidad. Damer cree que un EvoGrid sincronizado con el proyecto SETI y con la astrobiología podría ser utilizado para simular entornos extraterrestres y determinar si la vida podría emerger en ellos. 

Por otro lado, Damer cree que en un futuro aún lejano las criaturas generadas virtualmente por EvoGrid podrían ser recreadas químicamente. Un escáner virtual descompondría estas formas de vida virtuales en sus partes digitales para su traslado a la realidad química. Ensamblándolas posteriormente, se podría generar una criatura real en el laboratorio. 

Llendo incluso más lejos con su imaginación, Damer piensa que un EvoGrid más avanzado podría llegar a utilizarse para crear formas de vida ciber-física destinadas a colonizar asteroides o a transformar Marte en un planeta habitable para los humanos, similar a la Tierra (proceso que se denomina terraformación ). 

Teorías anteriores

El origen de la vida se ha intentado recrear científicamente con anterioridad en ensayos químicos en laboratorio, mediante la observación de procesos geoquímicos o astroquímicos que produzcan los constituyentes de la vida en las condiciones en las que se piensa que se dieron en su entorno natural. 

A pesar de los esfuerzos realizados, los progresos en esta área han sido por ahora generalmente lentos y esporádicos, y aún no se tiene un cuadro razonablemente completo acerca de cómo pudo ser este origen. 

Aún así, se han propuesto varias teorías, siendo las más importantes la hipótesis del mundo de ARN y laTeoría del mundo de hierro-sulfuro.

Fuente: Tendencias21, Link





Preparando la próxima visita a la luna – BBC Ciencia

19 06 2009

La agencia espacial de Estados Unidos (NASA) lanzó dos misiones a la luna que prepararán el regreso del hombre a la superficie del satélite.

Despegue de la misión a la luna (NASA)

Las dos misiones despegaron de Florida a bordo un cohete Atlas V.

Se trata del Orbitador de Reconocimiento Lunar (LRO) y el Satélite de Detección y Observación de Cráteres Lunares (LCROSS).

Se espera que los datos que reúna el LRO sirvan para ayudar a los expertos de la NASA a seleccionar los mejores sitios para alunizaje y exploración en futuras misiones de astronautas en el satélite.

Y la misión de observación de cráteres disparará un cohete contra la superficie lunar para buscar evidencia de agua en la columna de escombros causada por la explosión.

Datos precisos

El LRO pasará al menos un año en la órbita polar baja de la luna, a una altitud de cerca de 50 kilómetros sobre la superficie lunar.

Durante este tiempo sus siete instrumentos buscarán lugares seguros para alunizar, localizarán recursos potenciales y recolectarán información sobre la radiación del medio medio ambiente.

El Orbitador de Reconocimiento Lunar  (NASA)

El orbitador hará un mapa detallado de la topografía lunar para buscar sitios de alunizaje.

“Junto con el ejército de misiones internacionales que han despegado en los últimos años y todavía están en órbita, esta misión realmente colocará a la luna en un nuevo nivel de entendimiento” dijo a la BBC el profesor James Head, de la Universidad Brown en Rhode Island, Estados Unidos.

El profesor Head es uno de los investigadores involucrados en uno de los instrumentos del LRO: el Altímetro Láser del Orbitador Lunar o LOLA, que producirá un modelo topográfico global preciso de la luna.

“Nosotros creamos el altímetro láser para el orbitador de Marte y éste revolucionó nuestro entendimiento de ese planeta” afirma el científico.

“Ahora éste hará lo mismo con la luna. No tenemos buenos datos topográficos cuantitativos de la luna y este instrumento va a recorrer el lugar recogiendo datos de muy alta resolución que nos ayudarán a entender la luna de forma mucho más efectiva.

“Y éste es sólo un experimento, así que la misión es muy emocionante” expresa.

Además de mapear la superficie en detalle, la misión brindará también información valiosa sobre la composición mineral del planeta, sus temperaturas globales y sus condiciones de luz.

E intentará caracterizar el ambiente de radiación lunar para poder analizar el riesgo que podrían tener los astronautas en futuras misiones.

Doble impacto

La segunda misión, el Satélite de Detección y Observación de Cráteres Lunares (LCROSS), intentará responder si existe agua en la luna, ya sea en forma de hielo o materiales hidratados.

Misión de Observación de Cráteres (NASA)

La segunda misión disparará un cohete contra la superficie lunar para buscar agua.

El LCROSS consiste de dos elementos: una nave guía y un cohete Centauro de fase superior.

Después de que la nave guía lo lleve hacia una región permanentemente sombreada en el polo sur de la luna, el cohete Centauro se separará y chocará contra la luna a más de 9.000 kilómetros por hora.

El cohete de 2.200 kilos provocará una enorme columna de escombros lunares que podría elevarse hasta 50 kilómetros y se espera poder recoger unas 250 toneladas métricas de material sobre la superficie lunar.

Cuatro minutos después del impacto, la nave guía seguirá una ruta muy similar a la del cohete descendiendo por la columna de escombros y utilizará sus instrumentos para analizar el material y buscar agua congelada o vapor, hidrocarbonos y materiales hidratados.

La nave recogerá datos de forma continua hasta que también choque contra la superficie creado una segunda columna.

El impacto será observado de cerca por astrónomos que utilizarán telescopios basados en la Tierra.

Cualquier reserva natural de agua, explican los científicos, es sumamente importante para la planeación de futuras bases lunares, porque ésta puede ser dividida en hidrógeno para combustible de cohetes y oxígeno para respirar.

La NASA espera volver a enviar astronautas a la luna para el año 2020 en la primera visita del hombre al satélite desde 1972.

Sin embargo, el gobierno del presidente Obama ordenó una revisión independiente de la estrategia de misiones tripuladas de la agencia, la cual podría potencialmente cambiar los planes de la NASA.

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