Descubren la base neuronal de la obsesión enfermiza por el aspecto físico

5 02 2010

El Trastorno dismórfico corporal o dismorfofobia (TDC) es una condición psiquiátrica que provoca que el que la padece se vea desfigurado y feo o que se detecte defectos físicos exagerados, aunque sea perfectamente normal.

Ahora, un estudio de la Universidad de California en Los Ángeles llevado a cabo con 17 pacientes con TDC, ha revelado que esta enfermedad mental, que puede llevar al aislamiento social e incluso al suicidio, tiene su origen en el cerebro.

Según los investigadores, imágenes tomadas mediante exploración con resonancia magnética en el cerebro de las personas que padecían TDC demostraron que éstas presentaban anomalías en el procesamiento de las señales visuales, en especial, cuando se estaban mirando en el espejo. Lee el resto de esta entrada »





El insomnio reduce la materia gris del cerebro

28 01 2010

Ya se sabía que las situaciones de estrés crónico y severo –como el que produce la depresión o el trastorno de estrés postraumático- están relacionadas con volúmenes menores en las regiones del cerebro “sensibles al estrés”, como el giro cingulado o el hipocampo (área vinculada a la formación de recuerdos).

Ahora, un nuevo estudio sugiere que también el insomnio crónico puede reducir el volumen de la corteza cerebral.

Investigadores de diversos centros de investigación holandeses utilizaron una técnica especial llamada morfometría basada en voxels para evaluar los volúmenes cerebrales de personas con insomnio crónico, y compararon estos volúmenes con los cerebros de personas sanas sin problemas de sueños. Lee el resto de esta entrada »





El Alzheimer “se detecta” por los ojos

15 01 2010

Una simple prueba de la vista podría detectar la enfermedad de Alzheimer y otros trastornos antes de que aparezcan los síntomas, afirman científicos británicos.

Retina de ratón con AlzheimerLas células moribundas se observan como puntos verdes en la retina del ratón.

La técnica utiliza marcadores fluorescentes que se adhieren a las células moribundas. Éstas son un primer indicio de la muerte celular en el cerebro y pueden ser vistas en la retina.

La investigación está siendo llevada a cabo en ratones pero se planean ensayos clínicos en humanos, dicen los investigadores de la Universidad de Londres.

El objetivo, agregan, es que este trabajo pueda conducir a una prueba disponible en las clínicas de oftalmología para detectar el Alzheimer entre el público general.

La investigación, publicada en la revista Cell Death and Disease (Muerte Celular y Enfermedades), podría permitir a los científicos superar la dificultad que actualmente enfrentan para investigar lo que está ocurriendo dentro del cerebro de quienes padecen Alzheimer.

Tinte fluorescente

La nueva técnica permite a los científicos seguir el progreso de la enfermedad cerebral observando en la retina células moribundas.

Las células se ven como puntos verdes porque absorben el tinte fluorescente. Lee el resto de esta entrada »





Computadora química que simula neuronas

12 01 2010

Dio inicio un proyecto europeo para desarrollar una “computadora química” inspirada en los sistemas biológicos del cuerpo humano que simulará las acciones de las neuronas en el cerebro.

Células de una computadora química

La nueva computadora “mojada” incorpora varias propiedades de sistemas químicos recientemente descubiertas que pueden ser utilizadas para crear poder computacional.

El proyecto de US$2,5 millones durará tres años y será financiado por el programa de tecnologías emergentes de la Unión Europea.

Este programa identificó a la computación inspirada biológicamente como un campo particularmente importante y ya se han financiado varios proyectos semejantes.

Pero lo que distingue al nuevo proyecto es que éste utilizará “células” estables que poseen un recubrimiento que se forma espontáneamente, similar a las paredes de nuestras propias células, y utiliza procesos químicos para llevar a cabo un procesamiento de señales similar al de las neuronas humanas.

El objetivo, como le dijo a la BBC Klaus-Peter Zauner, investigador de la Universidad de Southampton, quien colabora en el proyecto, no es crear una computadora mejor que las convencionales sino poder computar en nuevos ambientes.

“El tipo de tecnología ‘húmeda’ de la información en la que estamos trabajando no tendrá aplicaciones a corto plazo en el desarrollo de programas de software para negocios”, afirma el científico. Lee el resto de esta entrada »





Francisco Mora: Todo lo que hacemos en la vida puede repercutir en nuestros genes

31 12 2009

El ser humano es espejo y creador de todo lo que le rodea, incluido él mismo.Francisco Mora. Foto: RTVE, Blog Asuntos Propios

El ser humano es espejo y creador de todo lo que le rodea, incluido él mismo, porque podemos orientar la información de su aprendizaje y de la memoria en la dirección que, de alguna manera, nos gustaría que llevara, declara en la siguiente entrevista el neurólogo Francisco Mora. También señala que muchas cosas de las que hacemos en nuestras vidas pueden repercutir potencialmente en nuestra herencia genética, si bien de forma reversible. Asimismo declara que ee puede envejecer de manera activa, productiva, llena de emoción y saludable porque el proceso de envejecimiento se puede retrasar. Por Rafael Cordero Avilés.

Francisco Mora es doctor en Medicina por la Universidad de Granada y en Neurociencias por Universidad de Oxford, catedrático de Fisiología Humana de la Facultad de Medicina de la Universidad Complutense de Madrid, y de Fisiología Molecular y Biofísica de la Facultad de Medicina de la Universidad de Iowa, en Estados Unidos. Ha escrito más de cuatrocientos trabajos y comunicaciones científicas en el campo de la neurobiología y cincuenta libros, entre ellos, el Diccionario de Neurociencia y Neurocultura.

¿En este momento, qué sabemos del cerebro? ¿Y qué nos queda por saber?

Lo que sabemos del cerebro es lo que yo he querido expresar en el libro ¿Cómo funciona el cerebro? La gente, de alguna manera, todavía sigue hablando del cerebro como un computador. Es decir, una máquina que recibe información, la procesa, y la almacena o no, en función de la respuesta que va a emitir. La cuestión está en que los ordenadores son máquinas construidas por el hombre. Yo no quiero llamar ‘máquina’ al cerebro humano, porque el concepto de máquina es absolutamente diferente y, cuando utilizas el mismo término, inmediatamente se le une ese concepto, lo que es erróneo. El cerebro es un órgano que se ha construido a lo largo de quinientos millones de años de azar y reajustes, y no una máquina como las que el hombre ha construido a lo largo de los últimos cincuenta años. ¿Cuál es la esencia de esa distinción? La esencia es el constante dialogo que existe entre cada uno de los componentes de ese cerebro, es decir, las neuronas. Cada neurona se comunica con otras, en un proceso constante y enorme de tráfico. Se trata de un proceso complejo que no puede realizar ningún ordenador. El cerebro contiene unos cien mil millones de neuronas, sin contar otras células importantes en la comunicación, como son los astrocitos. Esos cien mil millones están en constante ‘conversación’. Lee el resto de esta entrada »





Revela UNAM molécula que condiciona consumo de drogas y alcohol

26 12 2009

Se hereda y causa vulnerabilidad a las sustancias tóxicas, explicó el investigador Oscar García.

México, DF. Expertos del Laboratorio de Canabinoides de la UNAM advirtieron que existe disponibilidad y vulnerabilidad genética de algunas personas para el consumo de alcohol, nicotina e incluso cocaína, aunque eso no implica dependencia.

En entrevista, Oscar Próspero García, encargado de dicho laboratorio de la Universidad Nacional Autónoma de México (UNAM), señaló que se ha demostrado que son hereditarias la disponibilidad y vulnerabilidad para el consumo de drogas o alcohol.

Sin embargo, aclaró que eso no significa necesariamente que la persona con esa característica se convierta en adicta, si bien es importante que se mantenga atenta a su entorno para evitar la dependencia.

Explicó que en el laboratorio se ha descubierto una molécula denominada “mariguana endógena”, que todas las personas tenemos y producimos de manera natural y cuya cantidad en el cerebro condiciona el consumo de drogas y alcohol. Lee el resto de esta entrada »





“Decodifican” proceso de la memoria

24 12 2009

Científicos estadounidenses anunciaron que descubrieron uno de los mecanismos que le permiten al cerebro formar recuerdos.Neuronas

Desde hace mucho se sabía que la sinapsis –donde las células cerebrales se conectan entre sí- es el lugar clave para el intercambio y el almacenamiento de información en el cerebro.

Pero los investigadores, de la Universidad de California en Santa Bárbara, dicen que ahora entienden cómo se comportan las moléculas en las sinapsis para fijar un recuerdo.

Según ellos, los resultados de la investigación, publicados en la revista especializada Neuron, podrían ayudar al desarrollo de fármacos para tratar enfermedades como el mal de Alzheimer.

Se cree que el deterioro de las sinapsis es una de las causas de esta enfermedad, que comienza con dificultades para recordar actividades recientes o nombres de personas o cosas y que gradualmente afecta la memoria de forma profunda.

Mecanismo

Para fijar un recuerdo se requiere una sinapsis fuerte y en este proceso se crean proteínas.

Hemos resuelto esta paradoja. Mostramos que la degradación y la síntesis de proteínas ocurren juntas. La degradación posibilita la síntesis

Kenneth Kosik, investigador

Hasta ahora no estaba claro cómo el cuerpo controla ese mecanismo.

Los investigadores dicen que sus experimentos con ratas de laboratorio indican que la producción de las proteínas necesarias para fijar recuerdos sólo puede tener lugar cuando está activado el ácido ribonucleico (ARN), cuya función es llevar mensajes genéticos del núcleo al resto de la célula. Lee el resto de esta entrada »





Los autistas no pueden entender el “yo”

15 12 2009

Científicos encontraron evidencia de que la autoconciencia -el entendimiento del yo- es un gran problema para la gente con autismo.

Niño con autismoSe cree que el autista tiene problemas para procesar la información sobre sí mismo.

Los investigadores de la Universidad de Cambridge, en Inglaterra, descubrieron que los cerebros de autistas son menos activos cuando se ven involucrados en pensamientos autoreflexivos.

Según el estudio -publicado en la revistaBrain (Cerebro)- los resultados ofrecen información importante para poder entender las dificultades sociales que se enfrentan en los llamados trastornos del espectro autista.

Durante muchos años se ha considerado al autismo una enfermedad caracterizada por un extremo egocentrismo.

La nueva investigación demuestra, sin embargo, que la gente que sufre el trastorno tiene problemas cuando se trata de pensar o reflexionar sobre sí misma. Lee el resto de esta entrada »





¿Cuánto revela en realidad un electroencefalograma?

14 12 2009

Editor: Enrique López. Científicos de Tubinga investigan cuánto revela la actividad cerebral global acerca de la actividad de las zonas del cerebro. El electroencefalograma (EEG) se usa normalmente para examinar la función global del cerebro. Médicos e investigadores miden con ello las ondas eléctricas con lo cual pueden diagnosticar epilepsia, disfunciones del sueño o migraña.

Un electroencefalograma mide las ondas eléctricas en la superficie cerebral

Hasta el momento no está claro si los electrodos que se usan para ello reflejan de verdad lo que está pasando en las neuronas. Científicos del Instituto Max Planck de BioCibernética en Tubinga han comparado, por primera vez, las ondas cerebrales con las respuestas neuronales detectando que las neuronas están especialmente activas cuando las ondas más rápidas están conectadas con las más lentas. Lee el resto de esta entrada »





Detrás de la esclerosis múltiple

28 11 2009

Un científico italiano ha propuesto una nueva y radical teoría que plantea que la causa de la esclerosis múltiple (EM) es un bloqueo en las venas que se encargan de drenar el cerebro.

Escáner de cerebro con EMLa nueva teoría dice que la EM es causada por un bloqueo en las venas que drenan el cerebro.

La teoría fue presentada por el doctor Paolo Zamboni, de la Universidad de Ferrara, Italia, que argumenta que 90% de los casos de EM son causados por el estrechamiento de las venas.

Esta restricción en el drenaje cerebral, que es visible en escáneres, provoca daños en el cerebro que conducen a la enfermedad, dice Zamboni.

El investigador afirma que ya logró eliminar el bloqueo en algunos pacientes.

El trabajo del doctor Zamboni llamó la atención de un equipo de científicos de la universidad estadounidense de Buffalo, que ahora planean replicar el trabajo del italiano para poder tratar a sus propios pacientes.

La hora de los voluntarios

Los expertos han recibido positivamente la investigación pero afirman que es necesario confirmar la ciencia básica antes de poder evaluar cualquier terapia.

Se sabe que la EM es un trastorno inflamatorio del sistema nervioso central que afecta la transferencia de mensajes de las neuronas al resto del organismo.

El equipo de Buffalo, dirigido por el doctor Robert Zivadinov, planea reclutar a 1.100 pacientes con EM y 600 voluntarios tanto sanos como con trastornos neurológicos distintos a la EM.

Utilizando una técnica de ultrasonido Doppler (que evalúa la sangre mientras circula por los vasos sanguíneos) observarán si los pacientes tienen algún bloqueo en las venas del cuello y cerebro.

Según los científicos, si se logra comprobar la teoría del doctor Zamboni -llamada insuficiencia venosa cerebroespinal crónica- nuestro entendimiento de la EM podría cambiar

Nuevo entendimiento

Esto podría representar un enfoque completamente novedoso para la investigación de la EM. Y si se comprueba que es relevante, podría significar un “mar de cambios” en el entendimiento de los mecanismos involucrados en el trastorno

Helen Yates

La doctora Margaret Paroski, Jefe de Medicina del Centro de Análisis de Neuroimágenes de Buffalo, donde está la sede de los investigadores, afirma que este trabajo podría cambiar radicalmente el conocimiento prevalente de que la EM es generalmente el resultado de respuestas inmunes anormales. Lee el resto de esta entrada »





No estaba en coma, estuvo consciente

23 11 2009

Un hombre de nacionalidad belga que durante 23 años los doctores pensaron que estaba en coma, estuvo consciente durante todo ese tiempo.

Rom Houben

Houben usa ahora un teclado especial para comunicarse.

Los médicos creyeron que Rom Houben se había sumergido en un coma irreversible después del accidente de tráfico que sufrió en 1983.

Sin embargo, un doctor de la Universidad de Lieja descubrió que se habían equivocado en el diagnóstico de Houben. Un caso que según el especialista no es aislado.

“Yo gritaba pero nadie me escuchaba”, dijo Houben, ahora de 46 años, a la revista alemana Der Spiegel.

De acuerdo con la revista, el paciente —que ahora se puede comunicar utilizando un teclado especial— describió cómo su cuerpo no le respondió cuando se despertó del accidente.

“Volver a nacer”

También describió cómo se sentía impotente cuando los doctores y enfermeras intentaban hablar con él antes de que perdieran todas las esperanzas. También soñaba con salir de ahí a medida que pasaban los años.

Fue sólo en 2006 cuando un escáner reveló que aunque Houben estaba paralizado, su cerebro funcionaba casi en su totalidad.

“Nunca olvidaré el día en que me descubrieron”, dijo el belga. “Fue como volver a nacer”.

La historia de Houben fue revelada a través de un ensayo escrito por Steven Laureys, doctor de la Universidad de Lieja y quien detalló todo el caso.

En el estudio, Laureys asegura que cerca del 40% de los casos en que se diagnostica el estado vegetativo, un estudio más exhaustivo revela signos de conciencia.

Fuente: BBC. No estaba en coma, estuvo consciente





IBM se acerca a la creación del chip sinaptrónico, computación cognitiva

20 11 2009

Como parte de sus esfuerzos por desarrollar las futuras generaciones de microprocesadores, científicos de IBM realizan simulaciones corticales, desarrollando un mapa del cerebro humano. IBM anunció un avance significativo hacia la creación de un sistema de computación que simula y emula las capacidades del cerebro en cuanto a sensación, percepción, acción, interacción y cognición, compitiendo con el bajo consumo de energía y el tamaño compacto del cerebro.

El equipo de computación cognitiva, liderado por IBM Research, logró avances sin precedentes en la simulación cortical a gran escala y un nuevo algoritmo que sintetiza los datos neurológicos: dos importantes hitos que indican la factibilidad de construir un chip de computación cognitiva.

Los científicos, en IBM Research Almaden, en colaboración con colegas del Lawrence Berkeley National Lab, han realizado la primera simulación cortical del cerebro casi en tiempo real que supera la escala de una corteza de gato y contiene mil millones de neuronas en actividad y 10 billones de sinapsis de aprendizaje individuales.

Además, en colaboración con investigadores de la Universidad de Stanford, los científicos de IBM desarrollaron un algoritmo que explota la arquitectura de supercomputación Blue Gene a fin de medir y mapear en forma no invasiva las conexiones entre todas las ubicaciones corticales y subcorticales dentro del cerebro humano utilizando imágenes ponderadas de difusión de resonancia magnética. El mapeo del diagrama de conexiones del cerebro es crucial para dilucidar su vasta red de comunicación y comprender cómo representa y procesa la información.

Estos avances proporcionarán un banco de trabajo único para explorar la dinámica computacional del cerebro y prometen acercar más al equipo a su objetivo de realizar un chip sinaptrónico compacto y de baja potencia utilizando nanotecnología y avances en la memoria de cambio de fase y uniones de túnel magnético. El trabajo del equipo se perfila para romper el molde de von Neumann de la computación convencional, a fin de satisfacer los requisitos del sistema del mundo instrumentado e interconectado del mañana.

“Aprender del cerebro es una forma atractiva de superar los desafíos que hoy enfrenta la computación en materia de energía y densidad”, comentó Josephine Cheng, IBM Fellow y directora del laboratorio de IBM Research – Almaden. “A medida que los mundos físicos y digitales siguen fusionándose y la computación se integra a la trama de nuestras vidas cotidianas, resulta imperativo crear un sistema de computación más inteligente que pueda ayudarnos a extraer sentido de la creciente cantidad de información que tenemos a disposición, de la misma manera en que nuestros cerebros pueden interpretar y actuar rápidamente frente a tareas complejas”.

Fuente: IBM.

Fuente: DiarioTI. IBM se acerca a la creación del chip sinaptrónico





Mitos médicos: cuáles tienen algo de cierto y cuáles no son más que un cuento

15 11 2009
  • “Si tragas un chicle, se queda en tu estómago durante años”; “Sólo usamos el 10 % del cerebro”…¿verdad o mentira?.
  • Un grupo de pediatras se ha decidido a revelar el misterio.
  • Algunos de estos mitos han sido tomados por ciertos durante mucho tiempo.
Mitos médicos: cuáles tienen algo de cierto y cuáles no son más que un cuento  (Imagen: ARCHIVO)

¿La vacuna de la gripe puede contagiarte el virus? ¿Si te comes un chicle puede quedarse en tu estómago durante años? Los mitos médicos a examen. (Imagen: ARCHIVO

Los mitos médicos son de sobra conocidos por todos. Se repiten a lo largo de los años y seguro que todos hemos escuchado alguno, pero ¿tienen realmente una base científica? Estos mitos que pretenden alertar sobre posibles perjuicios para la salud, ¿son verdad o no?

Se da por probada su veracidad y con eso parece bastar. Ahora un grupo de pediatras se ha decidido a desmentir algunos de ellos, revelando así toda la verdad.

“Sólo usamos el 10 % de nuestro cerebro”

¿Alguien lo había puesto en duda alguna vez? Nos cuentan que el cerebro humano tiene una capacidad muy grande y que es imposible que lleguemos a trabajar con toda, y sin embargo, es mentira.

Parece demostrado que no existe ningún área del cerebro inactiva

A través de la realización de una serie de escáneres y otras pruebas, se ha demostrado que no existe ningún área del cerebro que se encuentre inactiva.

Muy a pesar de todos lo que se consolaban con esta supuesta tesis médica, probablemente sí usamos el total de nuestra capacidad.

Puedes comer algo que se ha caído al suelo si no han pasado cinco segundos”

La mítica ‘regla de los cinco segundos’ se ha venido abajo, y es que se ha demostrado que ciertas bacterias son capaces de adherirse a los alimentos en esos pocos segundos.

La ‘Salmonella’, por ejemplo, es capaz de sobrevivir en madera, azulejos o en alfombras durante semanas, y se adhiere con facilidad a la comida que cae al suelo. Depende del tipo de alimento, de suelo y de bacteria, pero según lo estudiado por los microbiólogos, al 99 % de estas bacterias les bastan esos cinco segundos, sobretodo si se trata de un trozo de carne y de un suelo de azulejo.

“El pelo y las uñas siguen creciendo después de morir”

Algo completamente falso, aunque con una base lógica. Y es que esta creencia surge a partir de una ilusión óptica producida en los cuerpos muertos.

Al morir, el cuerpo se deshidrata, la piel se seca y es como si encogiera; por esto parece que pelo y uñas han crecido, pero no es así. Físicamente es imposible, para tal crecimiento se requiere de la actividad de un conjunto de hormonas que, tras morir, no existe.

“La orina debe ser clara, porque si no estás deshidratado”

Muchos supuestos expertos reiteran que el color de la orina puede indicar si estamos o no suficientemente hidratados. La orina debe ser clara, pues si es oscura significa que no bebemos todo el agua que debiéramos.

Pues bien, esto es verdad sólo a medias. Es cierto que una orina más oscura puede indicar deshidratación, pero no siempre es así. Ese color más fuerte puede deberse también al proceso de ósmosis. A mayor cantidad de sustancia a disolver en una misma cantidad de orina, es lógico que ésta presente un color más fuerte.

“Un chicle puede quedarse en tu estómago durante años”

Quizás este mito, que por supuesto es falso, surgió para evitar que los chicles acabaran siempre en el estómago de los niños.

Es cierto que los chicles están hechos de una sustancia bastante difícil de digerir, pero nuestro estómago está preparado para tales ‘contratiempos’; así que lo más probable es que acabemos expulsándolo en una próxima visita al baño sin problemas.

La sustancia pegajosa de la que están hechos los chicles no supone un riesgo para nuestro aparato digestivo, a no ser que se hayan ingerido enormes cantidades (más en el caso de un niño, cuyo tracto presenta un diámetro menor), lo que podría ocasionar un ‘bloqueo’.

“Nunca despiertes a un sonámbulo”

Sí es verdad que se recomienda no hacerlo, pero ello se debe simplemente a que haciéndolo podemos confundir o incluso asustar a los propios afectados. En ningún caso, existe el riesgo de un ataque al corazón o un daño cerebral.

“Comer por la noche engorda”

Ésta es una creencia muy extendida, y en muchas dietas se alerta de ello. Se recomienda no comer a altas horas de la noche por la dificultad para quemar esas calorías, considerando que a esas horas, el ritmo del metabolismo es más lento. Lee el resto de esta entrada »





El estrés grave durante la infancia podría producir cambios en la genética cerebral

8 11 2009

MADRID, 8 Nov. (EUROPA PRESS) –

foto

Foto: University College London

El estrés grave que se sufre a una edad temprana puede causar cambios a largo plazo en los patrones de expresión genética en el cerebro de ratones, según un estudio del Instituto Max Planck de Psiquiatría en Munich (Alemania) que se publica en la edición digital de la revista ‘Nature Neuroscience’.

Estudios previos han mostrado que los niños que crecen bajo circunstancias estresantes o traumáticas portan un elevado riesgo de desarrollar depresión más tarde durante su vida. Para analizar las causas neurobiológicas que podrían subyacer a este hecho, los investigadores estudiaron crías de ratón que fueron repetidamente separadas de sus madres durante los primeros diez días de vida.

Según señalan los autores, dirigidos por Dietmar Spengler, esta separación estresante causó una pérdida específica de los mecanismos de supresión en el gen que codifica la hormona AVP asociada al estrés, lo que a su vez condujo a elevados niveles de esta hormona.

Un año después de la fase estresante en la vida de las crías de ratón, los científicos continuaron descubriendo el la modificación genética aberrante, el incremento de AVP, y la aparición de reacciones fisiológicas exacerbadas ante otras situaciones estresantes.

Los investigadores concluyen que las conductas de larga duración y algunas veces las consecuencias psiquiátricas del estrés en el inicio de la vida podría deberse en parte a cambios persistentes en la regulación genética en el cerebro.

Fuente: EuropaPress. El estrés grave durante la infancia podría producir cambios en la genética cerebral





El vínculo madre-bebé afecta al desarrollo del cerebro

3 11 2009

Científicos de la Universidad Ryerson de Canadá han realizado un estudio con bebés para establecer la relación entre los lazos madre-hijo y la salud mental en la edad adulta.

La investigación ha revelado que la ausencia o la debilidad del vínculo esencial que se establece entre madres e hijos en los primeros meses de vida de éstos estaría relacionada con la ansiedad, la depresión, la agresividad y la hostilidad en otras épocas de la vida.

Por otro lado, la calidad del vínculo madre-hijo también afecta al llamado Eje hipotalámico-hipofisario-adrenal (Eje HHA), un sistema que regula las reacciones ante situaciones de estrés, incluida la segregación de cortisona (hormona del estrés).

Según los investigadores, definitivamente el afecto del que disfruten los bebés jugará un papel clave en la salud mental que éstos tengan de adultos porque las primeras experiencias también afectan al desarrollo del cerebro.

Más información

Fuente: Tendencias21. El vínculo madre-bebé afecta al desarrollo del cerebro





El malabarismo mejora el cerebro

12 10 2009

Las tareas complejas, como los juegos de malabares, producen cambios importantes en la estructura del cerebro, según una nueva investigación llevada a cabo en Reino Unido.

Malabarismo

El estudio encontró una mejora en la materia blanca de los malabaristas.

Los científicos de la Universidad de Oxford -que publican su investigación en Nature Neuroscinece– encontraron un aumento de 5% en la materia blanca cerebral.

La materia blanca es una parte del cerebro formada por fibras nerviosas que contienen mielina, la sustancia que permite transmitir más rápido los impulsos nerviosos.

Los investigadores esperan que estos resultados ayuden a desarrollar tratamientos para enfermedades como la esclerosis múltiple, en las que los conductos del sistema nervioso central se degeneran.

“Tendemos a pensar que nuestro cerebro se vuelve estático, o incluso comienza a degenerarse cuando llegamos a la adultez” afirma la doctora Heidi Johansen-Berg, quien dirigió el estudio en el Departamento de Neurología Clínica de la Universidad de Oxford.

“De hecho, descubrimos que la estructura del cerebro puede cambiar. Demostramos que es posible que el cerebro acondicione su propio sistema de conexiones neuronales para operar de manera más eficiente” afirma.

Vías y confluencias

La materia blanca del cerebro contiene grupos de fibras largas que transmiten impulsos eléctricos de una neurona a otra.

Se trata de una red enorme y densa de vías y confluencias.

Estudios previos han demostrado que el aprendizaje y práctica de nuevas habilidades, como los juegos de malabarismo, que utilizan la parte visual motora del cerebro, pueden conducir a cambios en la materia gris, donde ocurre el procesamiento y la computación cerebral.

Pero no se sabía si estas prácticas podrían también tener un impacto en la materia blanca.

En el nuevo estudio, los científicos utilizaron un método llamado imágenes de resonancia magnética de difusión (RMD), que puede medir el movimiento de las moléculas de agua en el tejido cerebral, para ver si los malabarismos podrían cambiar la materia blanca del cerebro.

Los individuos que participaron en el estudio fueron entrenados durante seis semanas y sometidos a escáneres cerebrales antes y después del experimento.

Los participantes, 24 adultos jóvenes sanos, ninguno de los cuales podía hacer malabarismo, fueron divididos en dos grupos.

Uno de los grupos recibió sesiones de entrenamiento semanas en el arte del malabarismo durante seis semanas y se le pidió que practicara durante 30 minutos cada día.

El otro grupo siguió su vida normal.

Después del entrenamiento, los 12 malabaristas fueron capaces de realizar al menos dos ciclos continuos de la clásica cascada de tres pelotas.

Ambos grupos fueron sometidos a escáneres de RMD antes y después del entrenamiento.

A las seis semanas, se encontró en el cerebro de los malabaristas un aumento de 5% en la materia blanca de la sección posterior del cerebro llamada sulcus intraparietal.

Cambiante

Se ha demostrado que esta área contiene nervios que reaccionan cuando alcanzamos o asimos objetos que están dentro de nuestra visión periférica.

Cerebro

Ya se ha demostrado que el entrenamiento mejora la materia gris del cerebro.

os investigadores encontraron una gran variación en la capacidad de los voluntarios para hacer malabarismos, pero todos mostraron cambios en la materia blanca.

El equipo de Oxford afirma que esto quizás se debe al tiempo que pasaron entrenando o practicando, y no al nivel de habilidad lograda.

Según la doctora Johansen-Berg “las imágenes de resonancia magnética son una forma indirecta de medir la estructura del cerebro así que no podemos estar seguros de qué es lo que está cambiando exactamente cuando esta gente aprende”.

“Futuras investigaciones deben mostrar si estos resultados reflejan cambios en la forma o número de fibras nerviosas, o crecimiento en la capa aislante de mielina que rodea a las fibras”.

“Por supuesto, esto no significa que todos debemos empezar a hacer malabarismo para mejor nuestro cerebro”.

“Elegimos esta tarea puramente como una práctica compleja que conduce a que la gente aprenda nuevas habilidades”. afirma la científica.

Los investigadores afirman que este trabajo puede tener aplicaciones clínicas pero en un futuro lejano.

Por su parte, la profesora Cathy Price del Centro de Neuroimágenes Wellcome Trust afirma que “es muy emocionante ver evidencia de que el entrenamiento puede cambiar las conexiones de la materia blanca humana”.

“Este estudio apoya otros trabajos que ya han demostrado que la materia gris cambia con el entrenamiento y nos alienta a llevar a cabo más investigaciones para entender los mecanismos celulares que subyacen a estos efectos”, dice la científica.

Fuente: BBC

URL: http://www.bbc.co.uk/mundo/ciencia_tecnologia/2009/10/091012_malabarismo_cerebro_men.shtml






Las primeras prótesis de retina podrían llegar al mercado en 2011

26 09 2009

Actualmente se prueban la tolerancia a los implantes y los beneficios de éstos en la vida cotidiana

Imagen de implante subretinal del Vision. Fuente: Vision Loss Center.

Retina

El simposium “Artificial Vision”, celebrado recientemente en Bonn, ha puesto de manifiesto los grandes avances realizados hasta ahora en prótesis de retina. La tecnología para restablecer la visión a invidentes y personas parcialmente ciegas está ya casi lista para salir al mercado, señalan los expertos. En 2011 entrarán en competencia diversos sistemas con los que se podría curar la ceguera. Por Yaiza Martínez.

La esperanza de que las personas ciegas o parcialmente ciegas puedan volver a ver es cada vez mayor, a juzgar por los progresos que se están dando actualmente en el desarrollo de prótesis de retina. 

Según publica Alpha Galileo, el simposium internacional “Artificial Vision”, celebrado el pasado 19 de septiembre en Bonn organizado por la Retina Implant Foundation y la Pro Retina Stiftung zur Verhütung von Blindheit (Fundación Pro Retina para la Prevención de la Ceguera), ha revelado lo poco que queda para que los deseos de los invidentes de volver a ver se cumplan. 

Científicos de diversos centros han trabajado durante más de veinte años en el desarrollo de prótesis de retina, especialmente en Alemania, explica la revista. Con sus investigaciones se espera generar la tecnología necesaria para que estas próstesis lleguen a la gente de a pie, y muy pronto. 

Impresiones visuales conseguidas

En las presentaciones realizadas en “Artificial Vision” se constató que las prótesis electrónicas actuales son ya capaces de producir impresiones visuales. Por ejemplo, pacientes ciegos que participaron en un estudio en Estados Unidos fueron capaces con ellas de distinguir luces y sombras y de registrar el movimiento y la presencia de objetos grandes. 

Por otro lado, un proyecto de un grupo de investigación alemán, liderado por el profesor Eberhart Zrenner de la Universidad de Tubinga, ha constatado que es posible restablecer la capacidad de leer a personas parcialmente invidentes. Algunos pacientes sometidos a pruebas con estas prótesis fueron capaces de leer letras de ocho centímetros. 

Los especialistas aseguran que la tecnología se encuentra en “su recta final”. Los últimos estudios se centran, de hecho, en probar la tolerancia a largo plazo de los pacientes a las prótesis, y en testar los beneficios de éstas en la vida cotidiana. Los fabricantes, por su parte, esperan que los implantes sean aprobados en 2011. 

Diversos sistemas

En breve, por tanto, habrá diferentes sistemas de prótesis de retina compitiendo en el mercado, aseguran los especialistas. Uno de estos sistemas, el implante sub-retinal, consiste en un chip que se implanta bajo una capa de células nerviosas de la retina. 

Una vez colocado, el chip recibe impulsos luminosos y los convierte en señales eléctricas que son transmitidas a las células nerviosas de la retina, de la misma manera que lo hacen los fotorreceptores de la retina de cualquier ojo sano. 

Este es el modelo en el que trabajan los científicos de la Universidad de Tubinga, y también investigadores del Boston Implant Project de la Universidad de Cambridge o del Vision Loss Center, de Atlanta. 

Existe otro sistema, el implante epiretinal, que consiste en fijar un chip en la capa superior de las células nerviosas. Según se explica en Visión Artificial, este sistema está siendo desarrollado por investigadores de la Universidad de Harvard y del MIT, en Boston, Massachussets. 

En este caso, la prótesis microelectrónica serviría para restaurar la visión de pacientes con ciertas enfermedades retinales, como la degeneración macular relacionada con la edad o AMD, y la retinitis pigmentosa o RP, que incluye enfermedades degenerativas de la retina. 

Las prótesis desarrolladas por los investigadores de Harvard y del MIT, están diseñadas para estimular eléctricamente las células ganglionares saludables que permanecen funcionales y que mantienen conexiones al cerebro a través del nervio óptico. Los científicos esperan que una estimulación de este tipo cree imágenes visuales que puedan ser útiles para el paciente. 

En esta esta misma dirección están dirigiendo sus esfuerzos diversos grupos alemanes, como la compañía IMI (que ha desarrollado IRIS ), el Fraunhofer Institut für Mikroelektronische Schaltungen und Systeme y la University Eye Clinic Aachen. 

Próxima generación

Aparte de estos sistemas, una próxima generación de prótesis de retina se encuentra ya en la línea de salida en laboratorios de todo el mundo. En ella trabajan ingenieros, especialistas en ciencia computacional, biólogos y médicos, que están volcando sus conocimientos en la generación de nuevas estrategias que vinculen dispositivos electrónicos con el sistema nervioso. 

Por ejemplo, investigadores de Suiza y Japón están desarrollando sistemas en los que el chip no se implanta en el ojo sino en la piel que protege el globo ocular. En la retina sólo se implantarían los electrodos que estimulan las células nerviosas, mediante una pequeña incisión. 

Por otro lado, investigadores chinos están desarrollando prótesis de retina que, en lugar de estimular las células nerviosas retinales, estimulan directamente el nervio óptico. Y un equipo norteamericano intenta activar la corteza visual directamente en el cerebro. Todos estos sistemas están aún en una fase puramente experimental. 

Registro de formas

Otros proyectos que también están despertando gran interés son los que pretenden utilizar una forma de comunicación alternativa entre las células nerviosas. Científicos australianos y americanos trabajan en prótesis de retina que producen impulsos bioquímicos, en lugar de impulsos eléctricos. 

En estos casos, la idea es que las prótesis retinales emitan neurotransmisores acordes con patrones espacial y temporalmente controlados para así estimular las células nerviosas. 

Como se ve, los progresos en general están siendo asombrosos, pero aún queda pendiente la cuestión de si estas prótesis servirán o no en algún momento para registrar formas. Según los expertos, para ello sería necesario que los implantes fueran capaces de “aprender”, y de producir impulsos de diversos tipos reconocibles por el cerebro, y clasificables en formas particulares. 

En este sentido resulta interesante el trabajo de un equipo de científicos de la Universidad de Bonn, que ha ideado una prótesis de retina inteligente consistente en un software capaz de aprender a traducir correctamente las señales registradas por una cámara, para que éstas puedan ser comprendidas por el cerebro, tal y como explicamos en un artículo anterior de Tendencias21.

Fuente: Tendencias21. Las primeras prótesis de retina podrían llegar al mercado en 2011





La cura del daltonismo se ve más cerca

17 09 2009

Un equipo de científicos estadounidenses aseguró que podrían estar más cerca de conseguir una cura para el daltonismo.

A través de terapia genética, estos investigadores de la Universidad de Washington lograron restaurar la visión de todos los colores en monos adultos que nacieron sin la habilidad de distinguir entre el rojo y el verde.

Mono haciendo experimento contra el daltonismo

Los monos señalaron correctamente las formas rojas que aparecían en fondos verdes

Los expertos, que publicaron su estudio en la revista Nature, aseguran que el mismo tratamiento podría funcionar en humanos.

“Además, esta investigación también podría tener potencial en el tratamiento de otro tipo de desórdenes visuales, incluyendo la degeneración macular relacionada con la edad”, dijo Jay Neitz, líder del equipo.

No sólo en la infancia

Esta investigación también podría tener potencial en el tratamiento de otro tipo de desórdenes visuales, incluyendo la degeneración macular relacionada con la edad

Jay Neitz, investigador

Hasta ahora, la comunidad científica no pensaba que fuera posible manipular un cerebro adulto para corregir el daltonismo.

Se consideraba que sólo durante los primeros años de vida, cuando el cerebro es más “maleable”, era posible añadir nueva información sensorial a las personas, lo que podría perfeccionar la visión.

Pero el profesor Neitz y su equipo consiguieron introducir genes terapéuticos en las células de la parte trasera del ojo de un mono adulto macho.

Esos genes contenían el código de ADN necesario para que las células pudieran distinguir entre el rojo y el verde, y la terapia parece haber sido un éxito, explicó el especialista en información científica de la BBC Matt McGrath.

Los monos tratados pudieron superar pruebas de color, siendo capaces de señalar correctamente las formas rojas que aparecían en fondos verdes.

¿CÓMO LO VE?

Experimento para medir el daltonismo

Hay varios tipos de daltonismo. El más común es el que impide distinguir entre rojo y verde, un desorden hereditario que se transmite a través del cromosoma X. ¿Distingue alguna forma en esta imagen?

Estos animales recibieron tratamiento durante dos años y los científicos han conseguido mantener estable su visión corregida desde aquellas pruebas. Sin embargo, aún queda evaluar cuáles pueden ser los efectos a largo plazo del tratamiento.

Trastorno visual

Hay varios tipos de daltonismo. El más común es el que impide distinguir entre rojo y verde, un desorden hereditario que se transmite a través del cromosoma X.

Además, es posible que el daltonismo surja luego de sufrir otras enfermedades, como la degeneración macular. También puede aparecer como efecto secundario de alguna medicación.

Winfried Amoaku, experto en oftalmología de la británica Universidad de Nottingham, dijo que esta investigación podría beneficiar a aproximadamente el 7% de los hombres y el 1% de las mujeres que nacen con problemas de vista.

Fuente: BBC. La cura del daltonismo se ve más cerca





El cerebro humano artificial será realidad en una década

12 09 2009

Consistirá en una reproducción informática tridimensional del cerebro, en todos sus niveles.

Actividad del neocortex del cerebro controlada por neuronas inhibidoras. Fuente: Blue Brain Project; Escuela Politécnica Federal de Lausana (Suiza).

Brain

En diez años habrá sido creado un cerebro artificial capaz de replicar las funciones del cerebro humano, afirma el neurocientífico Henry Markram del Brain Mind Instituteperteneciente a la Escuela Politécnica Federal de Lausana(Suiza), en un artículo publicado por el servicio europeo de noticiasAlphaGalileo

Markram, que trabaja en el Proyecto Cerebro Azul (el Blue Brain Project ) de dicho Instituto desde hace años, señala además que un cerebro artificial es ya “técnica y biológicamente posible”, y que la única incertidumbre que queda para su desarrollo es financiera, porque el proyecto es “extremadamente caro”. 

En cambio, la complejidad de la mente humana no supone una barrera para la creación de la réplica: “por supuesto que el cerebro es extremadamente complejo porque tiene trillones de sinapsis, billones de neuronas, miles de millones de proteínas y miles de genes. Pero estos números son finitos y la tecnología actual es altamente sofisticada, lo que nos permitiría realizar la ingeniería inversa necesaria rápidamente”, asegura el científico. 

Unificando la información

Un ejemplo de la potencia tecnológica actual son los robots ya existentes, capaces de procesar información a una velocidad decenas de miles de veces más rápida que la de la mente de científicos y técnicos humanos. 

Resuelto el obstáculo de la tecnología, el proyecto se enfrenta, sin embargo, a un gran desafío: el del exceso de información, porque 100 años de investigación en neurociencia han producido millones de datos y un extenso conocimiento que jamás han sido reunidos y aprovechados completamente. 

Markram señala que hoy día “nadie sabe realmente lo que comprendemos ya del cerebro”. Por esa razón, “un modelo de éste serviría para reunir todos los conocimientos y permitiría probar cualquiera de las teorías que se tienen sobre su funcionamiento”. 

El mayor reto es comprender cómo los patrones eléctrico-magnético-químicos de la materia gris generan nuestra percepción de la realidad. Según Markram: “creemos que vemos con los ojos, pero en realidad la mayor parte de lo que vemos es una proyección de nuestro cerebro. Por tanto, ¿qué vemos realmente cuando observamos algo que está “fuera” de nosotros?” 

En los últimos 15 años, el trabajo de Markram y sus colaboradores ha consistido en recopilar cientos de miles de pequeñas porciones de datos que podrían ser reunidos en el modelo a desarrollar, para vislumbrar cómo es un microcircuito cerebral. Ésta es la parte de la investigación que, según él, es la más emocionante. 

Secretos revelados

En dicho modelo se reflejarán, además de todos los datos recopilados, algunos de los secretos del cerebro humano descubiertos por los investigadores. 

Por ejemplo, los científicos se han sorprendido al constatar que principios muy simples permiten a billones de neuronas interconectarse unas con otras. 

Por otro lado, para la neurociencia el modelo supondrá inmensas posibilidades, afirma el científico. Entre ellas, la de entender enfermedades cerebrales (como la esquizofrenia, la depresión o el autismo) que aún no han podido comprenderse, pero que afectan a millones de personas. 

Estas enfermedades provocan que circuitos, neuronas o sinapsis dejen de funcionar correctamente y, con ellos, el procesamiento de la información que llega al cerebro a través de los sentidos. En realidad, todavía no se sabe a ciencia cierta qué es lo que sucede cuando el cerebro se enferma. 

Por último, el cerebro artificial tendrá la ventaja añadida de permitir que los millones de experimentos realizados con animales cada año para intentar comprender dichas enfermedades sean sustituidos por pruebas directamente efectuadas en el modelo, explica Markram. 

Compleja reproducción informática

Pero, ¿qué es o en qué consistiría el cerebro artificial? El modelo del cerebro humano que pretenden crear los científicos del Proyecto Cerebro Azul será en realidad una reproducción informática altamente compleja.

Poco después del lanzamiento del Proyecto Cerebro Azul en 2005, publicamos en Tendencias21 un artículo en el que explicamos que dicho cerebro estará contenido en un superordenador, con el que se intentará desvelar los misterios del pensamiento, la percepción y la conciencia. 

La intención de los científicos es crear una modelización informática de los circuitos neuronales, con la finalidad de descubrir sus mecanismos. Para ello, esta reproducción informática deberá comprender todos los niveles del cerebro, incluido el molecular. 

El modelo será tridimensional y se llevará a cabo en varias fases. La primera de las fases se centrará en el neocortex, que es una de las zonas cerebrales más extensas y misteriosas del cerebro. 

En la segunda de las fases se desarrollarán dos modelos más, el modelo molecular y el del sistema neocortical. El proceso concluirá con una tercera fase, en la que el modelo completo será estimulado y observado, para ver como se comportan las diferentes partes del cerebro. 

La idea general es que en el proyecto se fusionen los conocimientos biológicos con los recursos informáticos, de manera que pueda realizarse a través de un programa informático un mapa detallado de los circuitos cerebrales. El cerebro artificial contará asimismo con técnicas de simulación virtual, que ofrecerán posibilidades inéditas de visualizar experiencias neuronales a nivel de microcircuitos.

Fuente: Tendencias21. El cerebro humano artificial será realidad en una década