Un hongo silvestre contra el cáncer

29 12 2009

Científicos del Reino Unido lograron descifrar el funcionamiento de una prometedora droga contra el cáncer inicialmente descubierta en una especie de hongo silvestre.

Hongo

La droga fue inicialmente descubierta en un hongo silvestre.

El equipo de la Universidad de Nottingham, en el centro de Inglaterra, sostiene que su investigación podría ayudar a mejorar la eficacia del fármaco y hacerlo más útil en el tratamiento de una amplia gama de tipos de cáncer.

La cordicepina, un medicamento utilizado comúnmente en China, fue originalmente extraída de un inusual tipo de hongo parasitario que crece en las orugas.

El estudio está a punto de ser publicado en la revista científica Journal of Biological Chemistry.

El hongo de la especie Cordyceps ha sido analizado por investigadores médicos durante décadas. El primer estudio sobre la cordicepina se remonta a 1950.

Obstáculos iniciales

Sin embargo, aunque la droga mostró ser prometedora, se degradaba rápidamente en el organismo.

Y para combatir este efecto, era administrada junto a un segundo fármaco que -a su vez- puede provocar efectos secundarios que limitan su uso potencial.

Nuestro hallazgo podría sentar las bases para el diseño de nuevas drogas contra el cáncer que actúan con el mismo principio

Dra. Cornelia de Moor, Universidad de Nottingham

Por eso, científicos volcaron su interés en otras drogas potencialmente efectivas, por lo que el mecanismo de acción de la cordicepina en el cuerpo humano continuó siendo una interrogante. Lee el resto de esta entrada »





¿Comería carne de laboratorio?

2 12 2009

La carne artificial creada en un laboratorio ¿podría ser la respuesta al problema ambiental ocasionado por las grandes cantidades de gases contaminantes que son emitidas por el ganado?

Científicos en la Universidad Eindhoven, en Holanda, trabajan en el cultivo de carne artificial a partir de células madre de animales.

Salchichas

Según ellos, la carne cultivada en laboratorio podría estar a la venta en unos pocos años.

El profesor de Ingeniería de Tejidos de la Universidad de Eindhoven Mark Post, le dijo a la BBC que el cultivo de carne artificial podría representar un avance científico que eliminaría muchos aspectos controvertidos vinculados a la cría del ganado.

“Estamos tratando de cultivar carne a partir de células madre de animales en el laboratorio, de forma tal de que ésta esté libre de todos los aspectos ambientales y éticos que están asociados a la cría del ganado”.

Post aseguró que los cultivos en el laboratorio son efectivamente carne. Lee el resto de esta entrada »





El Parque Jurásico mexicano, humedal de Cuatro Ciénegas

24 10 2009

En el desierto de Coahuila, al norte de México, existe un lugar que podría contener la clave del inicio de la vida en el planeta.

Poza Azul en Cuatro Ciénegas, Coahuila. Foto: Cortesía: Jesús Sánchez.

En las pozas de Cuatro Ciénegas hay microorganismos que descienden de los que había en la prehistoria.

Se trata del humedal de Cuatro Ciénegas, un conjunto de entre 200 y 400 pozas de agua que mantiene un sistema alimenticio parecido al que existió hace cientos de millones de años, según descubrieron científicos mexicanos y de otros países.

En el lugar hay microorganismos que descienden de los que había en la prehistoria, le dijo a BBC Mundo Gabriela Olmedo, académica del Centro de Investigación y Estudios Avanzados (Cinvestav).

“Lo que vemos son bacterias plenamente vivas y adaptadas, que tienen un origen en las que hace millones de años existieron allí, pero no sabemos qué tan iguales o diferentes pueden ser”, explicó.

Las pozas contienen además piedras de estromatolitos, formaciones de bacterias que hubo hace millones de años y que permitieron la formación de oxígeno.

Huellas de la vida

 

Lo que vemos son bacterias plenamente vivas y adaptadas, que tienen un origen en las que hace millones de años existieron allí, pero no sabemos qué tan iguales o diferentes pueden ser

Gabriela Olmedo, académica del Centro de Investigación y Estudios Avanzados (Cinvestav).

El agua de las pozas de Cuatro Ciénegas proviene de un mar somero que cubría a Coahuila cuando los continentes aún no se habían formado.

Al separarse la tierra de lo que hoy es el Golfo de México, el humedal quedó completamente aislado con organismos vivos, los antecesores de las actuales bacterias.

El sitio quedó prácticamente igual a esa época, es decir, con agua muy pobre en nutrientes y fósforo, fundamental para el desarrollo de seres vivos.

Y a pesar de ello, los microorganismos sobrevivieron y se adaptaron a las nuevas condiciones.

Estudiar el proceso permitirá entender la forma como sobrevivieron las primeras bacterias que iniciaron la creación del planeta como ahora lo conocemos, explicó la investigadora.

“Estas aguas, al ser muy pobres en nutrientes, sólo permiten que haya microbios, y en el origen de la vida eso fue lo que ocurrió. Los primeros organismos que ocuparon el ambiente del planeta fueron microbios”, señaló.

Estos microorganismos fueron capaces de sintetizar el dióxido de carbono y convertirlo en oxígeno, lo cual permitió, millones de años después, la existencia de plantas y después animales.

El mayor enemigo

 

Sunset Quinta Playa, Isabella, Galapagos

 

Las pozas de Cuatrociénegas han sido comparadas con las Galápagos por sus microorganismos únicos.

Por las condiciones de aislamiento en que se encuentran, las pozas de Cuatro Ciénegas han sido comparadas con la Isla Galápagos, donde Charles Darwin encontró elementos para su teoría de la Evolución de las Especies.

Al igual que en la isla, en el humedal hay insectos y microorganismos únicos en el mundo, que sobrevivieron sin tener ningún tipo de contacto externo.

Hasta ahora se han encontrado más de 3.000 tipos distintos de bacterias y al menos 100 diferentes tipos de insectos.

Es un lugar atractivo para los científicos. Desde hace. Por ejemplo, la agencia espacial de Estados Unidos, la NASA, mantiene equipos de astrobiología que estudian cómo era la vida cuando existían sólo bacterias.

De acuerdo con la investigadora del Cinvestav, al estudiar la resistencia de algunos microorganismos a los antibióticos podrían desarrollarse medicamentos para algunas enfermedades.

Sin embargo, las bacterias que sobrevivieron millones de años se enfrentan ahora a un problema muy humano: la extracción de agua para las poblaciones cercanas y los campos agrícolas han empezado a secar algunas pozas, señaló Gabriela Olmedo.

Incluso, una parte del agua que contiene los organismos vinculados directamente a la prehistoria, se utiliza para regar campos de alfalfa.

Fuente: BBC. El Parque Jurásico mexicano





Hallan una medusa gigante de 20 kilos en aguas del Estrecho de Gibraltar

15 10 2009

Este animal se encuentra en profundidades abisales.
El peso de la medusa dobló el anzuelo con el que iba a ser capturada.
No es una especie peligrosa.

Hallan una medusa gigante de 20 kilos en aguas del Estrecho de Gibraltar  (Imagen: ARCHIVO)

Imagen de una medusa "Cyanea Capillata". (Imagen: ARCHIVO)

Unos pescadores de Ceuta han localizado una medusa de unos 20 kilos de peso, cuando se encontraban faenando en aguas del Estrecho de Gibraltar, tratándose de una especie que suele visitar las costas en la época otoñal.

La medusa quedó atrapada en la red de pesca de los tres pescadores ceutíes, siendo localizada con vida aunque el animal presentaba heridas. El animal que puede pertenecer a la especie “Cyanea Capillata”, pesa unos 20 kilos y su captura provocó que el anzuelo especial se doblara en el momento en el que la misma era trasladada al puerto pesquero de la ciudad.

Los pescadores han mostrado su sorpresa por el elevado peso del animal, al reconocer que es la primera vez que localizan un animal de similares características. Este animal es conocido popularmente como “Melena de León”, y no es una especie peligrosa y suele frecuentar las aguas del Estrecho en el otoño.

Fuente: 20minutos. Hallan una medusa gigante de 20 kilos en aguas del Estrecho de Gibraltar





Confirman que la evolución es irreversible

26 09 2009
Joe Thornton. Fuente: Universidad de Oregón.

Foto: Investigador

Un estudio molecular descubre que los cambios genéticos no se invierten nunca.

La reversibilidad de los procesos evolutivos ha fascinado durante mucho tiempo a los biólogos. Ahora, investigadores de la Universidad de Oregón, en Estados Unidos, han estudiado estos procesos a nivel molecular, utilizando una combinación de técnicas como la resucitación de antiguas proteínas. Así, han descubierto que aquellos cambios que se dan una vez en los genes de un ancestro no se invertirán nunca. Esta constatación sugiere que, a lo largo del tiempo, se habrían dado una serie de mutaciones restrictivas que evitaron innumerables trayectorias alternativas en la selección natural y que, por tanto, la contingencia histórica juega un importante papel en la evolución. Por Yaiza Martínez.

Un equipo de investigación de la Universidad de Oregón, en Estados Unidos, ha constatado en laboratorio y, por primera vez, a nivel molecular, que la evolución no puede ser un proceso reversible. 

Según sus descubrimientos, aquellos cambios que se dan una vez en los genes de un ancestro no se invertirán nunca. 

La reversibilidad de los procesos evolutivos ha fascinado durante mucho tiempo a los biólogos, explican los investigadores en un artículo aparecido en la revista Nature, sin embargo la mayoría de las investigaciones realizadas al respecto hasta la fecha no han sido determinantes, por la falta de un método del todo fiable de estudio de genes ancestrales. 

Para superar este escollo, los investigadores de la Universidad de Oregón analizaron la cuestión a nivel molecular, utilizando una combinación de técnicas: reconstrucción informática de secuencias de genes ancestrales, ADN de síntesis, ingeniería de proteínas ycristalografía de rayos X

Con todas ellas, consiguieron “resucitar” un gen para una hormona-receptor, idéntico al de un ancestro vertebrado que existió hace más de 400 millones de años. 

Mutaciones sin marcha atrás

Así, los científicos descubrieron que, en un rápido periodo de tiempo, se produjeron cinco mutaciones aleatorias en el gen reproducido, y que estas mutaciones a su vez provocaron modificaciones en la estructura de la proteína que dicho gen sintetizaba. El resultado fue que esta proteína pasó a ser incompatible con la forma original de la hormona-receptor. 

Según se explica en un comunicado de la Universidad de Oregón, la proteína estudiada fue la denominada receptor glucocorticoide (GR), que sujeta a la hormona cortisona y regula la respuesta al estrés, la inmunidad, el metabolismo y el comportamiento, en humanos y en otros vertebrados. 

Según declara Joe Thornton, uno de los autores del estudio y profesor del Centro de Ecología y de Biología Evolutiva de dicha Universidad, esta “fascinante investigación pone de relieve el valor del estudio de los procesos evolutivos”. 

Los especialistas afirman que demostrar cómo las estructuras moleculares son reajustadas o sincronizadas refinadamente por los procesos evolutivos, tendrá un gran impacto en las ciencias básicas y en las ciencias aplicadas, incluyendo el sector del diseño de medicamentos para proteínas específicas. 

Estudio anterior

En un trabajo anterior, Thornton y sus colaboradores demostraron que la primera proteína GR había evolucionado, hace más de 400 millones de años, de una proteína ancestral también relacionada con una hormona: la aldosterona. Entonces, los científicos identificaron siete mutaciones antiguas que ocasionaron que el receptor evolucionara, relacionándose posteriormente con la hormona cortisona. 

Una vez identificada estas siete mutaciones, los científicos quisieron averiguar si éstas eran reversibles, y “resucitaron” la proteína GR para intentar revertir en ella los cambios, mediante la manipulación de su secuencia de ADN. Los investigadores esperaban llegar así a la anterior versión de la proteína, pero en lugar de eso sólo consiguieron una proteína completamente “muerta”, no funcional. 

Para identificar las mutaciones, los investigadores trabajaron con cristales de las proteínas antiguas resucitadas, y los metieron en el acelerador masivo de partículas del Advanced Photon Source de Chicago. 

Allí, utilizando potentes rayos X determinaron la estructura atómica de la proteína, antes y después de los cambios. Así, descubrieron que las mutaciones de la versión posterior de la GR no podían coincidir con la arquitectura de la proteína inicial.

Evolución accidental

Esto supone, según Thornton, que “incluso si una función ancestral de repente volviera a ser óptima, no existiría forma alguna de que la selección natural devolviera a la proteína directamente a su forma ancestral”. 

Por otro lado, la irreversibilidad evolutiva de la GR sugiere que las moléculas que dirigen nuestra biología en la actualidad no son fruto de un proceso determinante sino, más bien, de una serie de mutaciones restrictivas que evitaron innumerables trayectorias alternativas que la selección natural también podría haber seguido. 

Es decir que “si lo observado en la evolución de la GR fuera un fenómeno general, entonces la biología actual sería sólo una de las muchas posibilidades evolutivas”, explica Thornton. 

En definitiva, que la contingencia histórica ha jugado un importante papel en la evolución de la proteína, concluyen los científicos en Nature, como también podría haberlo jugado en el resto de los niveles a los que ha afectado la evolución. 

Depende de la historia

La investigación de Thornton y sus colaboradores a nivel molecular podría explicar los resultados de otro reciente estudio realizado por el Instituto Gulbenkian de la Ciencia de Portugal, en colaboración con la Universidad de Nueva York y con la Universidad de California, en el que también se constató la irreversibilidad de la evolución, en este caso a nivel macroscópico. 

En enero de este mismo año, la revista Nature Genetics publicaba los resultados obtenidos en pruebas de laboratorio en las que se recreó la selección natural, con distintos escenarios de evolución para la mosca de la fruta (la Drosofila melanogaster). 

Las moscas sometidas al experimento procedían de un grupo original que había sido extraído de su ambiente natural en 1975. Durante dos décadas, los descendientes de este primer grupo crecieron en el laboratorio sometidos a distintos estímulos y presiones ambientales que afectaron sus genes. Posteriormente, las moscas fueron devueltas al ambiente original de sus antepasados. 

A lo largo de 50 generaciones de moscas en este último entorno, los investigadores observaron si se “revertía” la evolución en los individuos que habían vuelto al hábitat de sus ancestros, en el caso del cromosoma 3. Así, constataron que las moscas presentaron algunos cambios regresivos, pero sólo parcialmente. 

Según los científicos, la evolución inversa se detuvo cuando las moscas lograron la adaptación al entorno ancestral. A nivel genético, la convergencia con el estado original sólo llegó a una media del 50%: sólo la mitad de las frecuencias genéticas se invirtieron hasta alcanzar las frecuencias genéticas ancestrales. 

Para estos investigadores, la conclusión fue similar a la alcanzada por Thornton y su equipo: la evolución dependería de la historia –sería accidental-, también a nivel genético.

Fuente: Tendencias21. Confirman que la evolución es irreversible





La NASA consigue que un ratón levite en el aire con un imán

12 09 2009
foto

Foto: NASA/JPL/Caltech

Un grupo de investigadores de la NASA ha conseguido que un ratón levite en el aire gracias a un imán, como parte de una investigación que está desarrollando la agencia norteamericana y que recrea las duras condiciones en las que los astronautas conviven en el espacio.

Así, el estudio apunta que el ratón estaba preparado para flotar en el aire mediante un imán superconductor que generaba un campo magnético lo suficientemente fuerte como para hacer frente a la gravedad.

Tras realizar unas pruebas iniciales en bebés ratón, que probaron que estos eran capaces de girar en el aire frenéticamente, los científicos decidieron sedar a los ratones para hacer allí las pruebas duras en la máxima ingravidez, como con los astronautas, para que les no les perjudicara en ningún estado, según explica el rotativo británico ‘Daily Telegraph’.

Yuanming Liu, investigador del Jet Propulsion Laboratory de la NASA, en Pasadena, señala que después de realizar unos test preliminares en bebés ratón de tres semanas comprobaron que estos podían girar y girar cada vez más rápido y además sin chocarse, un efecto que logró desorientarles.

Los experimentos se han llevado a cabo en una celda de plástico, que estaba abierta por la parte superior para optimizar la ventilación, alimentar a los animales y proporcionarles la bebida necesaria. Estas investigaciones se están llevando a cabo para mejorar la situación de los astronautas en la ingravidez, que entre muchos de los problemas que acarrean destaca la pérdida de masa ósea.

Previamente, los científicos han experimentado en estas condiciones con ranas y con saltamontes, pero los ratones son más útiles, a juicio de los expertos, porque fisiológicamente tienen más similitudes con los humanos que cualquier otro animal.

Fuente: EuropaPress. La NASA consigue que un ratón levite en el aire con un imán





Australia: fauna marina en peligro

12 09 2009
Fuga de petróleo en la torre de perforación marítima West Atlas.

La mancha de petróleo se encuentra a unos 170 kilómetros de las costas australianas.

Grupos ecologistas advirtieron que la mancha de petróleo causada por un accidente en la costa noroeste de Australia está amenazando seriamente a la fauna del lugar.

Según los reportes, el petróleo se ha estado filtrando de la torre de perforación marítima West Atlas durante tres semanas.

Mientras tanto, la Autoridad de Seguridad Marítima de Australia (AMSA, por sus siglas en inglés) ha estado utilizando dispersadores químicos para detener el derrame.

La mancha se encuentra a unos 170 kilómetros de las costas australianas. Pero los ambientalistas -que ya lo llaman “un desastre ecológico”- advierten que el petróleo podría llegar a la costa.

Fauna en peligro

La mancha de petróleo está (…) en una zona donde las ballenas se congregan. Las ballenas jorobadas en peligro de extinción van a esa área para dar a luz y este derrame de petróleo está sucediendo justo frente a la costa de Kimberley

Piers Verstegen del Consejo de Conservación de Australia Occidental.

Una plataforma de emergencia ha llegado desde Singapur para reparar los daños. Aeronaves y embarcaciones han rociado la mancha con dispersadores químicos para disolver la mancha.

La AMSA asegura que ésto ha ayudado a contener la propagación del petróleo – la mayor parte del cual continúa alrededor de la platafroma de perforación, gracias también a las buenas condiciones del clima.

Según el corresponsal de la BBC en Sidney, Phil Mercer, “hasta 400 barriles de petróleo al día se han estado vertiendo en el mar de Timor al noreste de Australia y podrían pasar al menos dos semanas antes de que la fuga esté sellada”.

Sin embargo, pescadores y habitantes de la zona han asegurado haber visto peces y serpientes marinas envenenados y tortugas en peligro de extinción cubiertas de aceite.

Piers Verstegen del Consejo de Conservación de Australia Occidental dijo a la BBC: “La mancha de petróleo está (…) en una zona donde las ballenas se congregan. Las ballenas jorobadas en peligro de extinción van a esa área para dar a luz y este derrame de petróleo está sucediendo justo frente a la costa de Kimberley (…) Está afectando definitivamente a las áreas que son usadas por estas ballenas y delfines”.

Los ecologistas consideran que, en su prisa por explotar los abundantes recursos naturales, existe el riesgo de que Australia esté causando daños irreparables a su frágil medio ambiente.

Fuente: BBC. Australia: fauna marina en peligro





Nueva forma de malaria mortal en humanos

10 09 2009

Científicos en Malasia identificaron una nueva forma de infección de malaria que, dicen, representa una amenaza mortal para el ser humano.

Mosquito

Hasta ahora la infección sólo ha sido confirmada en el sureste de Asia.

Hasta ahora se pensaba que el parásito Plasmodium knowlesi infectaba sólo a monos.

Pero tal como lo confirma la investigación publicada en Clinical Infectious Diseases(Revista de Enfermedades Clínicas Infecciosas), la infección emergente se ha propagado en humanos y si no se le diagnostica y trata rápidamente puede ser mortal.

La malaria, que mata a más de un millón de personas cada año, es causada por la picadura de mosquitos infectados con parásitos maláricos, los plasmodium.

De las cuatro especies de parásitos Plasmodium que comúnmente causan la enfermedad en humanos, el P. falciparum -que se encuentra más comúnmente en África- es el más mortal.

El P. malariae –que se encuentra en regiones tropicales y subtropicales en todo el mundo- provoca síntomas que son a menudo menos graves.

Ahora, sin embargo, el equipo internacional de científicos basado en la Universidad de Malasia Sarawak, descubrieron que el P. knowlesi, que previamente sólo se había encontrado en monos infectados, se ha propagado entre humanos.

Peligro del turismo

Aunque la nueva infección hasta ahora sólo se ha concentrado en el sureste de Asia, los científicos advierten que, con el turismo en la región, pronto podríamos empezar a ver también casos en países de occidente.

Y uno de los problemas que se enfrentan con esta nueva infección, dicen los investigadores, es que los parásitos son muy similares.

Los médicos que revisen a un paciente que haya visitado una zona con una conocida transmisión de P. knowlesi deben estar conscientes del diagnóstico, las manifestaciones clínicas y el rápido y potencialmente grave avance de la malaria del P. knowlesi

Prof. Balbir Singh

P. knowlesi puede fácilmente confundirse con el P. malariae porque ambos parásitos son muy similares bajo el microscopio” afirma el profesor Balbir Singh, quien dirigió la investigación.

“Sin embargo el P. malariae causa una forma benigna de malaria”.

“Debido a que los parásitos knowlesi se reproducen cada 24 horas en la sangre, la enfermedad puede ser potencialmente fatal así que son esenciales tanto el diagnóstico temprano como el tratamiento apropiado” afirma el científico.

“El entendimiento de las características más comunes de la enfermedad será muy importante para ayudarnos a hacer su diagnóstico y planear un manejo clínico apropiado”, agrega.

Los investigadores llevaron a cabo pruebas en más de 150 pacientes internados en el hospital en Sarawak, en el Borneo de Malasia, entre julio de 2006 y enero de 2008, con una infección de malaria.

Descubrieron que el P. knowlesi estaba en más de 65% de las infecciones, lo que resulta en un amplio espectro de la enfermedad.

La mayoría de los casos de infección no eran complicados, dicen los autores, y pudieron ser tratados fácilmente con medicamentos, como la cloroquina y la primaquina.

Sin embargo, uno de cada 10 pacientes desarrolló complicaciones, como dificultades para respirar y problemas de riñón, y dos murieron.

Tal como señalan los investigadores, aunque la tasa de mortalidad fue de menos de 2%, esto convierte a la malaria del P. knowlesi en una infección tan mortal como el P. falciparum.

Y subrayan que dado el pequeño número de casos que han sido estudiados hasta ahora es difícil determinar una tasa precisa de fatalidad.

Forma de diagnóstico

En el estudio, todos los pacientes con el P. knowlesi mostraron un bajo nivel de plaquetas en la sangre, significativamente más bajo que el que normalmente se encuentra en otros tipos de malaria.

Niño con malaria

El P. knowlesi es muy parecido al P. malariae, que causa síntomas menos graves.

Sin embargo, a pesar de que las plaquetas son esenciales para la coagulación, no se identificaron casos con sangrado excesivo o problemas de coagulación.

Los científicos creen que el bajo conteo de plaquetas en la sangre podría ser utilizado como una forma potencial de diagnóstico de la infección del P. knowlesi.

Y subrayan que es importante estar alerta para la detección de nuevos casos en otras regiones del mundo.

“El aumento en el turismo en el sureste de Asia podría significar que aumenten los casos en el futuro, y esto incluye a los países occidentales” dice el profesor Singh.

“Los médicos que revisen a un paciente que haya visitado una zona con una conocida transmisión de P. knowlesi deben estar conscientes del diagnóstico, las manifestaciones clínicas y el rápido y potencialmente grave avance de la este tipo de malaria”, expresa el investigador.

Fuente: BBC. Nueva forma de malaria mortal en humanos





Reaparece un ave que se creía perdida

10 09 2009

Una de las aves más raras y elusivas del mundo fue avistada -finalmente- en pleno vuelo en su hábitat natural.

Petrel de Fiji. Foto: H. Shirihai/ The Tubenoses Project

En total los expertos avistaron unos ocho ejemplares

El petrel de Fiji, un ave marina de 30 centímetros de color marrón oscuro “desaparecida” por 130 años, fue visto a unos 40 kilómetros al sur de la isla de Gua, en el Océano Pacífico.

No se trata de una casualidad. El hallazgo forma parte de una misión planeada minuciosamente por un equipo de expertos y voluntarios de la organización Birdlife International y NatureFiji-MareqetiViti.

Durante los 11 días de la expedición los expertos fotografiaron ocho ejemplares.

Esta especie (Pseudobulweria mcgillvaryi), conocida originalmente a partir de un espécimen inmaduro, fue capturada en esa misma isla en 1855.

A partir de esa fecha no se la volvió a ver.

En 1984 capturaron un espécimen en Gua, le tomaron fotos y luego lo liberaron.

Desde ese entonces, los pobladores de la isla reportaron una serie de incidentes en que los pájaros se estrellaron contra los techos de sus casas. La mayoría no estaban completamente desarrollados.

Especie rara

Petrel de Fiji/ Foto: H. Shirihai/ The Tubenosos Project

El pájaro mide 30 centímetros.

Debido a que el ave ha sido vista muy pocas veces, se dice que es una de las especies más raras que existe.

Según la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza es una de las 192 especies críticamente amenazadas.

Si bien han habido cerca de 10 reportes no confirmados del petrel de Fiji volando sobre el mar (el último avistado a 400 kilómetros al norte de la isla de Boungaville), hasta el mes de mayo, cuando se lanzó la expedición en su búsqueda, su “regreso” no había sido confirmado.

El hallazgo fue presentado en el último boletín del Club de Ornitólogos Británicos.

Los investigadores lograron atraer a las aves con una comida especialmente preparada con pescado triturado mezclado con un aceite de pescado muy espeso.

La comida congelada en bloques de 10 kilogramos dejó en el agua una capa de aceite de un olor muy penetrante para atraer a los petreles.

Durante el segundo día de la expedición apareció la primera ave.

“Encontrar un ejemplar de esta especie y tomarle semejantes fotografías fue una experiencia fantástica y estimulante”, afirmó el ornitólogo Hadoram Shirihai, líder de la misión.

Esperanza

Ver un pájaro tan poco conocido tan de cerca fue algo mágico

Tony Pym, miembro de la expedición

En 2008, Shirihai también redescubrió otra especie en riesgo crítico, el petrel Beck (Pseudobulweria becki), un pájaro al que se ha visto sólo en dos oportunidades en el Pacífico, en los años ’20.

“Ver un ave tan poco conocida tan de cerca fue algo mágico”, agregó Tony Pym, miembro de la expedición que vio al petrel de Fiji volando sobre las olas del mar.

Para 2010 están planificadas una serie de excursiones para localizar la zona donde se crían los petreles, explicó Dick Watling, otro de los integrantes de la expedición.

“Una vea que identifiquemos el sitio, podremos evaluar qué podemos hacer para cambiar la suerte de esta especie”, añadió Watling.

Fuente: BBC. Reaparece un ave que se creía perdida





Gusanos marinos lanzan bombas luminosas

23 08 2009
Gusano Swima bombiviridis

Los gusanos fueron descubiertos en profundidades de hasta 3.700 metros

Descubren una especie de gusanos submarinos que lanzan pequeñas bombas luminosas para defenserse de los predadores.

Los anélidos, desconocidos hasta el momento, poseen unos apéndices esféricos en el cuello que sueltan si se sienten amenazados y estallan como pequeñas bombas luminosas de colores brillantes.

Según explica Victoria Gill, especialista en ciencia de la BBC, las curiosas criaturas son para los científicos una muestra de la biodiversidad que aún queda por descubrir en los océanos.

Karen Osborn, de la Universidad de San Diego, California, estuvo al frente del equipo de investigadores que encontró a los gusanos en la costa oeste de Estados Unidos.

Su equipo exploraba las profundidades oceánicas con vehículos sumergibles teledirigidos cuando vieron a los llamativos animales, según relató Osborn a la BBC.

“Primero nos atrajo su bioliminiscencia”, dijo la investigadora, y una vez en el laboratorio “nos dimos cuenta de que eran diferentes a todo lo conocido hasta el momento”.

Descritos en la revista Science, han recibido el nombre de “Swima bombiridis”.

Grandes nadadores

A excepción de los intestinos, el cuerpo de los gusanos es transparente y genera luminiscencia de colores.

Los investigadores buscan ahora qué sustancias químicas producen el llamativo resplandor.

Gusanos Swima bombiviridis

Los científicos creen que gusanos lanzan sus pequeñas bombas luminosas para destraer a los posibles atacantes y poder huir.

También son excelentes nadadores, y se impulsan con las numerosas extremidades que les sirven como remos.

“En general cada uno tiene alrededor de ocho bombas, y las lanzan de a una o de a dos”, explicó la doctora Osborn.

Debido al pequeño tamaño de los proyectiles luminosos -entre 1 y 2 millímetros de diámetro- y las potentes luces de los vehículos submarinos de exploración, no fue posible capturar las imágenes de los “bombardeos” en la profundidad del océano.

Pero una vez en el acuario del laboratorio, pudieron comprobar que si intentaban tocar a los gusanos, entonces lanzaban sus bombas.

“Una vez lanzadas, empiezan a brillar con un intenso color verde mientras los gusanos se alejan nadando” contó la científica.

Los investigadores han diferenciado siete especies de estos gusanos, y creen que las luminosas “armas” defensivas pueden haber evolucionado a partir de las agallas de sus ancestros.

Fuente: BBC. Gusanos marinos lanzan bombas luminosas





Ahora, aves con gripe porcina

21 08 2009
Trabajajos de desinfección en granja de aves chilena

Las autoridades señalaron que el consumo de carne de pavo y productos derivados no entraña riesgos

Las autoridades sanitarias de Chile confirmaron ayer el hallazgo del virus de la porcina en aves, lo que representa la primera prueba de contagio en el mundo en otras especies fuera de los cerdos y los humanos.

“En aves es la primera vez, y es acá en Chile”, afirmó Oscar Concha, director nacional del Servicio Agrícola y Ganadero (SAG) del gobierno chileno.

El virus fue hallado en dos granjas de pavos de la región de Valparaíso, a unos 120 kilómetros al noroeste de la capital, Santiago, cuando una de las principales empresas avícolas de Chile informó de una caída drástica en la producción de huevos y signos de enfermedad en las aves ponedoras.

Los análisis del SAG confirmaron este jueves la presencia del virus H1N1, después de descartar sospechas de gripe aviar (H5N1).

Según el organismo, las infecciones con el virus en los pavos “es común”, y es probable que existan otros casos en América Latina que no se han reportado “porque no tienen la capacidad de diagnóstico”.

Chile dio cuenta a la Organización Mundial de Sanidad Animal y estableció una cuarentena en los predios rurales donde se identificaron casos de influenza como medida precautoria.

“Las medidas de mitigación incluyeron aumento en la bioseguridad de las personas en los recintos involucrados, así como el control de movimiento de las aves”, agregó el comunicado difundido por funcionarios de Salud.

Consumo de carne

Trabajajos de desinfección en granja de aves chilena

El virus fue hallado en dos granjas de pavos de la región de Valparaíso.

El anuncio generó alarma en sectores de la población, y las autoridades sanitarias se apresuraron a señalar que el consumo de carne de pavo y productos derivados no entraña riesgos para los humanos.

“Primero, porque a la temperatura en que se cocina se destruyen todos los virus y, segundo, porque esto es al revés, somos nosotros lo que estamos infectando a los pavos”, explicó la subsecretaria del Ministerio de Salud, Jeanette Vega Morales.

La Asociación de Productores Avícolas (APA) señaló a BBC Mundo que está en marcha un programa de vigilancia sanitaria para detectar precozmente enfermedades en las poblaciones de aves.

“Los análisis ya confirmaron que el virus es de baja patogenidad, por lo cual hay plena seguridad de que el brote no se agravará. No obstante, se han extremado todas las medidas de bioseguridad”, le dijo a BBC Mundo el presidente de la entidad, Juan Miguel Ovalle.

Los empresarios, interesados en mantener su negocio, contaron con el aval de las autoridades para afirmar que la ingesta de carnes blancas debería continuar con normalidad, así como las tareas de los trabajadores de las granjas avícolas.

“El episodio afecta a reproductoras y no a pavos de consumo, y además la Organización Mundial de la Salud (OMS) ha declarado que esta enfermedad no se contagia por consumo”, agregó Ovalle.

Controlado

Los análisis ya confirmaron que el virus es de baja patogenidad, por lo cual hay plena seguridad de que el brote no se agravará. No obstante, se han extremado todas las medidas de bioseguridad

Juan Miguel Ovalle, presidente de la Asociación de Productores Avícolas de Chile

Informada del hallazgo, la OMS verificará los análisis del SAG en las granjas de Valparaíso. Según el organismo, los controles fitosanitarios del país sudamericano están de acuerdo con los estándares europeos, lo que significaría que la inusual transmisión a aves no entrañaría otros riesgos.

Sin embargo, aún se estudia “cuáles podrían ser las consecuencias de la infección en esos animales”, tal como expresó el vocero de la OMS Gregory Hartl.

Según las autoridades chilenas, la difusión de la gripe porcina está controlada en el resto del territorio, donde no se ha identificado la cepa del virus en otras especies.

Hace unas semanas, la vecina Argentina declaró alerta sanitaria después de descubrir la gripe en cerdos de una granja de la provincia de Buenos Aires, en uno de los primeros casos reportados de contagio de humanos a cerdos.

En tanto, el ministerio de Salud chileno confirmó 116 casos mortales en humanos y al menos 12.000 infectados, aunque el gobierno asegura que el número de pacientes tiende a estabilizarse.

Las estadísticas registran una curva descendente en la incidencia de la influenza porcina en el país andino, que llegó a tener más de 350.000 casos con síntomas compatibles con la enfermedad.

Fuente: BBC. Ahora, aves con gripe porcina





¿Por qué el flamenco se para en una pata?

14 08 2009

Es uno de los misterios más simples pero más enigmáticos de la naturaleza: ¿por qué los flamencos se paran sobre una sola pata?

Flamenco

Finalmente se supo: la posición es para regular la temperatura.

Es lo que preguntan tanto los biólogos como quienes visitan zoológicos. Aunque hay muchas teorías, ninguna ha dado con la respuesta definitiva.

Después de un estudio exhaustivo de flamencos del Caribe en cautiverio, dos científicos creen haber dado con la respuesta: los flamencos se sostienen sobre una pata para regular su temperatura corporal.

Matthew Anderson y Sarah Williams, psicólogos de la Universidad Saint Joseph de Filadelfia, se dedican a estudiar la evolución del comportamiento.

“Los flamencos han capturado mi atención por varias razones”, dice Anderson.

“Científicamente hablando, su naturaleza altamente gregaria los convierte en una especie ideal para la investigación de las influencias sociales sobre el comportamiento”.

“Estéticamente, son grandes, bellos y emblemáticos”.

“Y quizás lo más importante es que me sorprendía ver la poca investigación empírica y sistemática que había sobre los flamencos”.

Pensamiento lateral

La investigación comenzó con el estudio de lateralidad de los flamencos. Es decir, ver si mostraban ninguna preferencia sobre qué parte de su cuerpo utilizan para diversas tareas, al igual que un humano puede ser diestro o zurdo.

Flamencos

“Grandes, bellos y emblemáticos”.

Observaron que los flamencos preferían descansar con la cabeza hacia un lado más que el otro, y que el lado hacia el que los flamencos inclinaban su cabeza determinaba cómo eran de agresivos hacia sus compañeros de grupo.

Esto condujo a los investigadores a analizar si los flamencos también prefieren apoyarse sobre una pata más que sobre la otra, y de ahí a ver por qué es que se paran sobre una pata, realizando una prueba empírica sobre la cuestión por primera vez.

Para su investigación, Anderson y Williams pasaron varios meses observando las costumbres de los flamencos cautivos del Caribe (Phoenicopterus ruber) en el zoológico de Filadelfia, Pensilvania, a los que les colocaron una banda en una pata para identificarlos.

En primer lugar, se examinó si el pararse sobre una pata les ayudaba a reducir la fatiga o a escapar de los depredadores más rápido, acortando el tiempo necesario para remontar vuelo.

Esas son dos razones que comúnmente se esgrimen para explicar el porqué de esta posición.

Los científicos descartaron ambas teorías, dado que según su estudio al pararse en una pata les lleva más tiempo y más energía levantar vuelo que si estuvieran parados sobre las dos patas.

Las aves no mostraron ninguna preferencia por mantenerse sobre una pata o la otra.

La posición tampoco les ayuda a mantener el equilibrio cuando hay viento, otra de las ideas que se barajaban.

Posición refrescante

Sin embargo, los investigadores advirtieron que los flamencos preferían pararse en una pata mucho más a menudo cuando estaban en el agua que sobre la tierra, según informaron a la revista Zoo Biology.

“Como el agua indefectiblemente ayuda a liberar el calor corporal, esto respalda la hipótesis de la termorregulación”, dijo Anderson.

En resumen, las aves se paran en una pata para conservar el calor del cuerpo. Si, en cambio, se pararan sobre las dos patas, perderían más calor de lo conveniente, en especial al pasar tanto tiempo sobre el agua.

“Los resultados dan pruebas definitivas de que la termorregulación es una función principal del descanso sobre una pata de los flamencos”, confirma Anderson.

Las aves también tendían a alternar la pata que apoyaban, para evitar que una de ellas se enfriara demasiado.

“Si estuvieran sobre la misma pata constantemente, se correría el riesgo de una mayor pérdida de calor corporal y un potencial daño de los tejidos por el frío”, dice Anderson.

Los investigadores también descartaron otras teorías más extravagantes, como la que sugiere que descansar sobre una pata ayuda a circular la sangre de los flamencos al limitar los efectos de la gravedad en su sistema circulatorio.

Pero no descartaron la idea de que pueda haber otros beneficios, además de la termorregulación.

“Teniendo en cuenta el estilo de vida acuático de los flamencos, tal vez el descanso sobre una pata ayude a evitar hongos o parásitos”, dice Anderson.

Otras aves, como garzas, cigüeñas, patos y muchos otros también a menudo se paran en una pata, tal vez por las mismas razones que los flamencos.

Pero como los flamencos tienden a pasar mucho más tiempo en el agua para su alimentación, esas son sólo especulaciones, expresó Anderson.

Fuente: BBC. ¿Por qué el flamenco se para en una pata?





Galápagos: peligro, mosquitos en avión

13 08 2009

La vida silvestre de las islas Galápagos está cada vez más amenazada debido a que, junto con los turistas, a bordo de los aviones llegan mosquitos.

Mosquito

El mosquito es vector de numerosas enfermedades.

Un nuevo estudio publicado por la revista Proceedings of the Royal Society B (Actas de la Sociedad Real B) confirma que los mosquitos llegan a este archipiélago ecuatoriano desde otros lugares a bordo de los numerosos aviones y barcos que arriban cargados de turistas.

Las islas Galápagos son famosas por haber inspirado a Charles Darwin en su teoría de la selección natural. Cuando el científico inglés visitó este remoto archipiélago, en 1835, el aislamiento de su ecosistema le resultó clave para observar la evolución de su flora y fauna.

Justamente su condición de aislamiento y la poca exposición a gérmenes y patógenos del mundo exterior pone a sus habitantes en una posición muy vulnerable.

Los expertos a cargo del estudio, de la Universidad de Leeds (Inglaterra) dicen tener pruebas de que el mosquito Culex quinquefasciatus –vector de enfermedades como la malaria aviar o el virus del Nilo Occidental- “entra regularmente” a las islas a bordo de aviones.

Cuestión de tiempo

En base al análisis de la estructura genética de los insectos autóctonos, los investigadores concluyeron que este mosquito logra mezclarse con los mosquitos locales.

Tortuga gigante

La tortuga gigante es una de las especies en peligro.

Esto podría producir efectos devastadores como los que hubo en Hawaii en el siglo XIX, que acabó con muchas aves autóctonas.

Uno de los autores del estudio, Simon Goodwin, dijo a la BBC que esto es sólo una cuestión de tiempo, dado que cada año llegan miles de aviones a las islas, algunos de ellos con mosquitos que se mezclan con los locales, y existe un alto riesgo de que alguno llegue con una enfermedad infecciosa e inicie el ciclo de alguna enfermedad.

Según el Dr. Goodwin, algunos de los animales amenazados son las famosas tortugas gigantes, los leones de mar, las iguanas marinas y los pinzones.

Ecuador promueve el turismo a las islas. Las autoridades han puesto en marcha un programa para usar insecticidas en los vuelos que llegan para evitar estos indeseables visitantes.

Sin embargo, Goodwin dice que esto debería aplicarse también a los barcos, o de lo contrario la vida silvestre única que tantos turistas atrae será dañada de manera irreversible.

Fuente: BBC. Galápagos: peligro, mosquitos en avión





El mismo eructo, con menos metano

11 08 2009

Dan leche, dan carne, dan cuero y también… eructan. Y estos inodoros e incoloros eructors contienen una enorme cantidad de metano (CH4), uno de los principales gases que provocan el efecto invernadero.

Vaca

Según la FAO, está previsto que la producción mundial de carne se duplique para 2050.

Durante su complejo proceso digestivo, las vacas expulsan entre 100 y 200 litros de metano al día, el equivalente aproximadamente al 25% de las emisiones de CH4 generadas por la actividad humana. Este gas tiene la capacidad de atrapar 20 veces más calor que el dióxido de carbono (CO2).

Desde hace años los científicos se han avocado a investigar diversos métodos para minimizar el efecto dañino del ganado vacuno, sin hallar hasta el momento una solución económica y prácticamente viable.

LAS VACAS EN CIFRAS

  • Comer un kilo de carne equivale a un viaje en carro de 50 km. desde el punto de vista de las emisiones
  • El ganado produce más gases de efecto invernadero que el sector transporte (18%).
  • El consumo de carne se duplicará para 2050, llegando a las 465 millones de toneladas por año

Ahora, un equipo de expertos en Canadá parece haber encontrado un remedio posible: una cruza entre ejemplares eficientes para producir una descendencia que expulse menos metano y sea por ende mas amigable con el medio ambiente.

El investigador Stephen Moore de la Universidad de Alberta identificó los genes que producen metano para poder llevar a cabo este cruce que generará una descendencia capaz de producir 25% menos de este gas que los animales tradicionales.

No se trata de una raza nueva de bovinos sino de un cruce entre dos ejemplares cuyos ADN demuestran un mayor potencial para producir menos cantidad de CH4.

“Contamos con la suficiente variedad genética dentro de la población de vacas como para seleccionar aquellas que producen menos metano y ese es un rasgo hereditario”, le dijo Moore a BBC Mundo. “Animales eficientes, producirán a su vez animales eficientes”, agregó el experto.

Cruza vs. dieta

Al obtener una cruza que produce menos metano las ventajas son permanentes, porque te aseguras también que la descendencia también producirá menos metano

Stephen Moore, Universidad de Alberta, Canadá

Contrario a las creencias arraigadas en la cultura popular, la vaca expele el metano a través del hocico en forma de eructo y no por la parte trasera como flatulencias.

En su conjunto, la Organización de las Naciones Unidas para la Agricultura y la Alimentación (FAO) calcula que el sector ganadero genera más gases de efecto invernadero -el 18%, medido en su equivalente en CO2- que el sector de transporte.

A modo de ejemplo, “consumir un kilo de carne vacuna equivale a realizar un viaje de 50 kilómetros en automóvil, tomando como parámetro un carro que consume 9 litros cada 100 kilómetros)”, le explicó a BBC Mundo Christopher Weber, un especialista en mediciones de la huella ecológica de los alimentos del Instituto Green Design, de la Universidad Carnegie Mellon en Estados Unidos.

A esta cifra se llega tomando en cuenta una serie de factores, como el transporte involucrado en la producción y distribución de la carne, la cantidad de gas con efecto invernadero vinculada a la producción del alimento para el ganado, los eructos de la vaca y el manejo de la bosta del animal, que contiene además de metano, óxido nitroso.

Contribución, no solución

Carne

Según Weber, una de las soluciones más sencillas sería consumir menos carne.

Una de las alternativas que se han puesto a prueba para reducir la cantidad de metano que eliminan los rumiantes es modificar su alimentación, proporcionándoles una dieta más rica en calorías y aceites. El método es eficaz, pero su costo es elevado.

Por eso la propuesta de Moore parece más ventajosa. “Al obtener una cruza que produce menos metano las ventajas son permanentes, porque te aseguras también que la descendencia producirá menos metano. Por este motivo, los costos a largo plazo son muy inferiores”, dice el experto.

Este proceso no reducirá la cantidad de aire fermentado que la vaca expulsa sino la cantidad de metano que contiene.

Tampoco afectará ni el aspecto de las vacas ni el sabor de la carne. “Los nuevos animales serán iguales aunque un poco más delgados. La diferencia es mínima, por tanto no afectará el sabor de la carne”, dice Moore y añade que este elemento también se toma en cuenta a la hora de elegir los especímenes que se utilizarán en la cruza.

Sin embargo, en opinión de Weber, si bien el cruce de los animales aporta beneficios no soluciona el problema, que “se resolvería más sencillamente si la gente optara por consumir menos carne. Así no habría necesidad de recurrir a las soluciones tecnológicas”.

Fuente: BBC. El mismo eructo, con menos metano





La asombrosa habilidad de los cuervos

8 08 2009

El escritor Esopo podría haberse basado en la realidad cuando escribió la fábula “El cuervo y el cántaro”.

En el cuento, un cuervo arroja piedras dentro de un cántaro para elevar el nivel del agua para poder beberla. La moraleja es que la necesidad es la madre de las invenciones.

Grajo

El grajo es pariente del cuervo.

Lo que parece fruto de la imaginación del fabulista resulta coincidir con la realidad: un equipo de científicos de la Universidad de Cambridge y la Universidad Queen Mary de Londres comprobó que los cuervos hacen exactamente lo mismo que en la fábula al presentárseles una situación similar.

Según la investigación, publicada en la revista Current Biology, se puso a un grupo de grajos -aves de la familia de los córvidos- frente a un tubo con agua, en la cual flotaba un gusano. Junto al tubo se colocaron piedras.

Como se ve en el video de arriba, como no llegaban a atrapar el gusano con el pico los grajos comenzaron a meter piedras en el tubo hasta que el nivel de agua subió lo suficiente como para atrapar al gusanillo.

Los más inteligentes

Los pájaros fueron extremadamente precisos y colocaron la cantidad exacta de piedras necesarias para atrapar al gusano. Ni una más, ni una menos.

En otro experimento similar, se les presentó a los grajos la misma situación pero las piedras tenía diferentes tamaños. Como explicó a la BBC el doctor Nathan Emery, de la Universidad Queen Mary de Londres, “los grajos eligieron las piedras más grandes y lograron atrapar al gusano más rápidamente”.

Otros estudios anteriores muestran la enorme capacidad de los cuervos para resolver problemas de este tipo.

Los únicos animales capaces de realizar ejercicios similares son los orangutanes. Christopher Bird, coautor del estudio, le dijo a la BBC: “Los córvidos son extremadamente inteligentes, y en muchos casos compiten con los grandes simios en su inteligencia física y capacidad de resolver problemas”.

Ver video… Fuente: BBC. La asombrosa habilidad de los cuervos





La batalla entre pescadores y delfines

6 08 2009
Delfín del Amazonas. Foto: Fundación Omacha

Los pescadores los matan porque dicen que les roban sus peces.

Los delfines de agua dulce que viven en la cuenca del río Amazonas están siendo atacados por los pescadores locales.

Los conservacionistas han hallado varios delfines boto y tucuxi muertos, con heridas provocadas por machetes y arpones.

Los pescadores atacan a los delfines porque creen que estos les roban sus peces además de arruinar sus redes.

Otra razón detrás de los ataques es que muchos pescadores creen que los delfines traen mala suerte.

El hallazgo se produjo a raíz de una investigación para monitorear el índice de mortalidad de los delfines y los manatíes amazónicos llevada a cabo por el Instituto Mamirauá para el Desarrollo sostenible en Tefe, en Brasil.

Durante el sondeo, el equipo de científicos liderado por Miriam Marmontel y Carolina Loch recuperó 18 delfines muertos. Seis de ellos eran botos (Inia geoffrensis) también conocidos como delfines del río Amazonas o delfines rosados, y 12 eran tucuxi (Sotalia flutavilis), otra especie que vive en la cuenca amazónica y que tienen más similitudes con los delfines oceánicos.

Competencia

Tres de los delfines tenían heridas inusuales.

“Las lesiones indicaban que habían sido hechas con machetes y arpones”, afirma Loch.

Un detalle importante es que los cadáveres estaban completos, dicen los científicos.

En algunas zonas de la cuenca amazónica, particularmente en Colombia y Brasil, los delfines son buscados para vender sus partes.

Los mamíferos acuáticos como las ballenas, los delfines y los leones marinos son vistos como competidores por los recursos pesqueros

Carolina Loch, investigadora brasileña

“Los genitales y los ojos de los tucuxis y los botos se venden como amuletos en muchos mercados populares en varias ciudades del Amazonas””, dice Loch.

Asimismo, explica Loch, hay una tendencia creciente a utilizar la carne del boto como carnada para pescar un bagre conocido como “piracatinga” (Calophysus macropterus).

“Esta práctica es común en la Amazonía brasileña y constituye una seria amenaza para la conservación del delfín boto”, explica Loch.

Sin embargo, el estado en el que fueron hallados los delfines demuestra que los pescadores los matan con el objetivo de eliminarlos y no de explotarlos.

“Los mamíferos acuáticos como las ballenas, los delfines y los leones marinos son vistos como competidores por los recursos pesqueros”, señala la experta. “Esta práctica está generalizada en la región del Amazonas, especialmente entre los pescadores”.

Respeto, temor y embarazos no deseados

A esto se suman las supersticiones.

Pescador

Los pescadores también los matan porque creen que seducen a las mujeres jóvenes.

Por ejemplo, en algunas partes del Amazonas, el boto es considerado un ser travieso, intempestivo, al que se le teme y también se le respeta.

En casos extremos, se cree que los delfines se transforman en hombres apuestos que se acercan a la costa para seducir a las mujeres jóvenes, lo cual explica el interés por sus genitales para fabricar amuletos.

Pero si bien estas creencias a veces sirven para proteger a los botos y otras variedades de delfines, en muchas ocasiones son un motivo para matarlos por el miedo que inspiran y para prevenir embarazos no deseados en las adolescentes.

Delfin. Foto: Carolina Loch

Los ojos y los genitales de los delfines son utilizados como amuletos.

Según Loch, es crucial implementar un programa educativo para acabar con esta práctica.

“La educación medioambiental en las escuelas es fundamental para evitar estos conflictos en el futuro”, asegura Loch.

“Los delfines amazónicos juegan un papel crucial en la cultura local y los aspectos positivos de su influencia deben ser apoyados”.

“Los mitos negativos y las leyendas que vinculan a los delfines con los embarazos no deseados deben ser respetados como parte de la cultura amazónica, pero hay que clarificar cómo ocurren las cosas y tratar de desalentar las actitudes negativas hacia los animales”.

Fuente: BBC. La batalla entre pescadores y delfines





¿Peligroso repelente de insectos?

5 08 2009
Picadura de mosquito

La DEET es el ingrediente más habitual en los repelentes de insectos.

El ingrediente activo más común en los repelentes de insectos podría no ser tan seguro para la salud humana como se creía, de acuerdo con un estudio científico.

La N,N-Dietil-meta-toluamida, (conocida como DEET) se ha venido utilizando durante décadas en la elaboración de productos usados por millones de personas para repeler mosquitos, garrapatas, pulgas y otros insectos.

Un estudio del Instituto de Investigación para el Desarrollo en Monpellier y la Universidad de Angers, en Francia -cuyos detalles aparecen publicados en la revista BioMed Central Biology- alerta sobre la posibilidad de que la DEET sea tóxica para el sistema nervioso central.

Los especialistas, no obstante, destacan que se necesita llevar a cabo estudios más detallados para confirmar o descartar la toxicidad del componente.

Más seguros

Los productos que contienen DEET están a disposición de los consumidores en forma de líquidos, lociones, cremas o atomizadores que se aplican en la piel con la intención más de ahuyentar a los insectos que de matarlos.

Estos descubrimientos cuestionan la seguridad del deet, en particular en combinación con otros componentes químicos

Vincent Corbel, Instituto de Investigación para el Desarrollo

Unos 200 millones de personas usan atomizadores basados en ese componente cada año y se estima que unas 8.000 millones de dosis han sido aplicadas en el último medio siglo.

La DEET fue desarrollada por el ejército de Estados Unidos en 1946 a partir de la experiencia militar en zonas infectadas de insectos durante la Segunda Guerra Mundial. En 1957 la sustancia quedó registrada para uso público.

En investigaciones con roedores a nivel celular, los especialistas detectaron que la sustanciae bloquea una enzima llamada acetilcolinesterasa, que se encarga de controlar una de las principales respuestas químicas del sistema nervioso.

La manera en la que la DEET actúa fue comparada con la del gas sarín.

Los científicos descubrieron además que la DEET, en interacción con insecticidas comunes, como los carbamatos, incrementa su toxicidad.

“Estos descubrimientos cuestionan la seguridad de la DEET, en particular en combinación con otros componentes químicos, y subrayan la importancia de una aproximación multidisciplinaria para el desarrollo de repelentes de insectos más seguros”, expresó Vincent Corbel, uno de los especialistas a cargo del estudio.

Poca frecuencia

Pero el doctor Daniel Sudakin, del Centro Nacional estadounidense de Información sobre Pesticidas, remarcó que la manera en que se llevaron a cabo los experimentos no garantizan las condiciones de precisión necesarias para emitir un juicio concluyente. “Esto hace muy difícil, si no imposible, interpretar la relevancia de los hallazgos para la salud humana”.

Los hallazgos en estudios con animales no siempre se corresponden con lo que sucedería en el caso de los seres humanos

Brian Greenwood, Escuela de Higiene y Medicina Tropical de Londres

Según él, la incidencia de efectos neurotóxicos es muy baja cuando se considera que “millones de personas en todo el mundo han usado repelentes contra insectos que contienen DEET”.

En parecidos términos se expresó Brian Greenwood, especialista en malaria de la Escuela de Higiene y Medicina Tropical de Londres, en el Reino Unido. Según le dijo a la BBC, “los hallazgos en estudios con animales no siempre se corresponden con lo que sucedería en el caso de los seres humanos”.

Además, de acuerdo con Greenwood, la mayoría de las personas usa los insecticidas con muy poca frecuencia por lo que la exposición a la DEET es muy baja.

Por lo pronto, los autores del estudio sugieren que como medida de precaución se use sólo la cantidad de repelente necesaria para cubrir las partes del cuerpo expuestas y que se evite aplicar el producto en heridas o en la piel irritada.

Fuente: BBC. ¿Peligroso repelente de insectos?





Origen de los perros domésticos, en duda

4 08 2009

Un nuevo estudio genético discute la teoría de que los perros fueron domesticados en Asia oriental.

Perro caniche

Los perros descienden del lobo gris de Eurasia.

La enorme diversidad genética canina encontrada en esa región ha hecho pensar a muchos científicos que fue allí donde los perros fueron domesticados por primera vez.

Pero un nuevo estudio, publicado en la revista Proceedings of the National Academy of Sciences (PNAS) -Actas de la Academia Nacional de Ciencias- muestra que el ADN de los canes de algunas aldeas africanas es igualmente variado.

Un equipo internacional de investigadores analizó el ADN de 318 perros de aldeas de Egipto, Uganda y Namibia, y midió su diversidad genética.

Se sabe que los perros descienden de los lobos grises de Eurasia, que fueron domesticados entre 15.000 y 40.000 años atrás, según explica la periodista de la BBC Judith Burns.

Sin embargo, los autores del estudio afirman que el proceso por el que el hombre domesticó a estos animales ha sido mal comprendido.

El director del estudio, Adam Boyko, del Departamento de Estadística Biológica y Biología Computacional de la Universidad de Cornell (EE.UU.), dijo que decidió estudiar perros autóctonos de las aldeas porque, al tener mucha más diversidad genética que los de raza, pueden tener la clave del origen de su domesticación.

Se estudiaron los genes de razas que se consideran africanas, como el Saluki -conocido comúnmente como Perro Real de Egipto- el Ridgeback Rodesiano y el Pharaoh Hound – o Perro del Faraón, originario de Malta. Luego se comparó el material con el de perros de otros continentes, como ejemplares callejeros de Puerto Rico y Estados Unidos.

Diversidad genética

El equipo concluyó que la diversidad genética de los perros de las aldeas africanas era igual de variada que la de los perros de Asia oriental, lo que les hizo cuestionar la hipótesis de que allí reside el origen de la domesticación del perro.

Perro con su dueño

Los canes fueron los primeros animales que el hombre domesticó.

El Dr. Boyko le dijo a la BBC: “Creo que esa hipótesis es una conclusión prematura, consecuencia del hecho de que se ha estudiado siempre a muchos más perros callejeros de Asia oriental que de ningún otro lugar”.

Sucede que, según el investigador, los perros de las aldeas tienen más diversidad genética que los de raza, que sometidos a mayores procedimientos artificiales.

El origen de la domesticación de los canes, entonces, podría encontrarse tanto Asia como Europa. Boyko aclaró que no puede haber sido África, dado que allí no hay lobos grises.

El equipo ahora tiene planeado tomar muestras de sangre de perros de las calles de Europa y Asia, desde Portugal hasta Papúa Nueva Guinea, para establecer con exactitud las áreas de mayor diversidad genética.

Fuente: BBC. Origen de los perros domésticos, en duda





El SIDA también se origina en gorilas

3 08 2009

Es la primera vez -desde que se descubrió la enfermedad- que se ha identificado a los gorilas como una fuente del virus que causa el SIDA.

Gorila.

El virus se detectó en una mujer de Camerún que vive en Francia.

Investigaciones previas habían mostrado que la cepa del VIH-1 (Virus de Inmunodeficiencia Humana) -la principal fuente de las infecciones humanas, con 33 millones de casos en todo el mundo- provenía de un virus encontrado en los chimpancés.

Pero los científicos descubrieron ahora una infección en una mujer de Camerún que está directamente relacionada con la cepa de un gorila, según reporta la revista Nature Medicine.

El VIH nació de un virus similar en los chimpancés llamado Virus de Inmunodeficiencia Simia (VIS).

A pesar de que el SIDA/VIH fue identificado por primera vez en los años 80, se cree que se transfirió a la población humana a principios del siglo XX en la región de la República Democrática del Congo.

Probablemente el virus saltó a los humanos luego de que algunas personas comieran carne infectada de animales salvajes.

También se ha detectado el VIS en otros primates, incluidos los gorilas.

Única portadora conocida

Los médicos franceses que están tratando a la camerunesa de 62 años -que vive en París- dijeron que inicialmente detectaron algunas discrepancias en pruebas rutinarias de cargas virales.

Esto demuestra que la evolución del VIH es un proceso que continúa desarrollándose

David Robertson, de la Universidad de Manchester

Análisis posteriores mostraron que la cepa estaba más relacionada con el VIS de los gorilas que con el VIH de los humanos.

Ella es la única persona que se conoce hasta ahora que es portadora de esta nueva cepa del virus, pero los investigadores creen que hay más casos que irán saliendo a la luz.

Antes de mudarse a la capital francesa, la mujer había vivido en áreas semi-urbanas de Camerún y no había tenido contacto con gorilas ni había comido carne de animales salvajes, sugiriendo que se contagió el virus de alguien que portaba la cepa gorila.

Los análisis de laboratorio confirmaron que el virus se puede reproducir en las células humanas.

En proceso de evolución

El coautor del informe, el doctor David Robertson, de la Universidad de Manchester, señaló: “Esto demuestra que la evolución del VIH es un proceso que continúa desarrollándose”.

Una voluntaria es inyectada con la vacuna en Cabo Verde el 28 de julio.

Sudáfrica empezó a probar en humanos la primera vacuna africana contra el VIH.

Durante una entrevista en el programa radial de la BBC World Today, Robertson aclaró que no hay razón para creer que los medicamentos que se usan actualmente para combatir al virus del SIDA no funcionen en el nuevo virus.

Y agregó: “Si algún día desarrollamos una vacuna, no hay razón para creer que no funcionaría”.

Por su parte, el profesor Paul Sharp, de la Universidad de Edimburgo, indicó que probablemente el virus pasó del chimpancé al gorila, por lo que los últimos hallazgos pueden ser interesantes pero no sorpresivos.

Fuente: BBC. El SIDA también se origina en gorilas





Las cobayas dejarán de ser las víctimas de los experimentos farmacológicos

1 08 2009

Hasta ahora las cobayas eran los seres sobre los que se probaban medicinas y fármacos para estudiar sus efectos.

Los avances en tecnología podrían hacer que las simulaciones por ordenador sean más fiables que el uso de conejillos de indias.

Las cobayas dejarán de ser las víctimas de los experimentos farmacológicos  (Imagen: 20MINUTOS.ES)

Dos cobayas domésticas.

Un estudio del Centro de Regulación Genómica (CRG) ha demostrado que las simulaciones por ordenador pueden servir para predecir la mejor diana para fármacos y tratamientos, lo que podría suponer un método sustitutivo de los experimentos con cobayas, también conocidas como conejillos de indias.


Según ha explicado hoy el CRG en un comunicado, el avance de la bioinformática en los últimos años ofrece la posibilidad de simular sistemas biológicos complejos, con recreaciones que permiten realizar millones de experimentos a la vez e identificar las proteínas que podrían ser las dianas más interesantes para nuevos fármacos. 

Así, investigadores del CRG han combinado en un estudio el trabajo experimental y modelado por ordenador, lo que da “nuevas perspectivas y vías de investigación que nuestro cerebro nunca habría podido imaginar“, ha considerado una de las científicas encargadas del estudio, Cristina Kiel. 

El estudio, que publicará mañana la revista Science Signaling, analiza mediante este nuevo método cómo la desregulación de determinadas proteínas estáimplicada en muchas enfermedades humanas, como el cáncer, y supone un gran avance en el impulso de la biología computacional, según sus responsables.

Fuente: 20minutos. Las cobayas dejarán de ser las víctimas