La India se seca por dentro

12 08 2009

Un grupo de científicos afirmaron que los niveles de agua subterránea en el norte de India están disminuyendo a un ritmo mucho mayor del previsto, con consecuencias funestas para millones de personas.

 Pies de un niño sobre tierra reseca.

El agua subterránea no responde al incremento de las precipitaciones como los lagos o los ríos.

Los investigadores señalaron que la creciente demanda de irrigación y de otros usos humanos está consumiendo el agua más rápidamente de lo que el gobierno había estimado.

Según los expertos, que publicaron su estudio en la revista Journal Nature, esto podría llevar a un colapso de la producción agrícola y a severos déficit de agua potable.

Según el estudio, los niveles de agua subterránea cayeron en alrededor de 4 centímetros entre 2002 y 2008 en el norte del país.

Matt McGrath, experto en temas científicos de la BBC, señaló que en los estados de Rajasthan, Punjab y Haryana la cantidad de agua perdida es equivalente al doble de la capacidad de la represa más grande de India.

Los científicos usaron información satelital y modelos computarizados de la superficie de la Tierra para analizar los cambios que están ocurriendo.

No es el cambio climático

El estudio afirma que el calentamiento de la Tierra no es la causa, ya que no hubo disminución alguna de las lluvias durante el tiempo que se llevó la investigación.

Sistema de irrigación en un campo de arroz.

Los investigadores dicen que la creciente demanda de irrigación está consumiendo el agua.

Los expertos argumentan que la actividad humana, especialmente la irrigación de tierras de cultivo, ha sido el principal factor.

Matthew Rodell, del centro de vuelos espaciales Goddard de la NASA, es quien dirigió la investigación.

El gobierno de India ha sido consciente de la situación, pero el estudio sugiere que las estimaciones oficiales han sido rebasadas.

Es una mala noticia para los 114 millones de personas que viven en la región, pero según Rodell algo se puede hacer para cambiar la tendencia.

Pero uno de los grandes problemas con la disminución del agua subterránea es que no responde al incremento de las precipitaciones tanto como lo hacen los lagos o los ríos, por lo que restaurar los niveles podría llevar muchos años.

Fuente: BBC. La India se seca por dentro

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Nace el “vigilante de los asteroides”

12 08 2009
Página de la NASA Asteroid Watch

Asteroid Watch ofrece a los internautas toda la información científica sobre los asteroides.

La agencia espacial de Estados Unidos (NASA, por sus siglas en inglés) lanzó un nuevo sitio en internet en el que ofrece información actualizada sobre los asteroides y cometas que se acercan a la Tierra.

La nueva página de internet, bautizada con el nombre de Asteroid Watch (Vigilancia de asteroides), proporciona detalles de las últimas investigaciones y misiones de estudio de la NASA sobre los objetos próximos a la Tierra (más conocidos por sus siglas en inglés NEOs, Near Earth Objects).

“Desde hace años tenemos un sitio en la red que da información técnica, que está principalmente dirigido a astrónomos profesionales. Asteroid Watch, por su parte, está diseñado para la gente de la calle que carece de los conocimientos técnicos”, le explicó a BBC Mundo Don Yeomans, responsable de la Oficina del Programa de Objetos Próximos a la Tierra de la NASA.

Según Yeomans, Asteroid Watch ofrece a los internautas toda la información científica sobre los asteroides y cometas que se encuentran en las cercanías de nuestro planeta. Además cuenta con secciones de video y noticias, así como con una cuenta de Twitter para que los aficionados a estos fenómenos puedan estar permanentemente informados.

La página, dependiente del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA (JPL, por sus siglas en inglés) también cuenta con una aplicación que informa a los usuarios de los próximos cinco objetos que se aproximarán a la tierra a una distancia máxima de 7,5 millones de kilómetros (o 19,5 veces la distancia a la Luna), dando detalles de su tamaño y su fecha de aproximación.

Peligro potencial

Reproducción por computador de un asteroide

La NASA calcula que en nuestro sistema solar existen alrededor de 20.000 asteroides peligrosos.

La agencia espacial estadounidense calcula que en nuestro sistema solar existen alrededor de 20.000 asteroides y cometas que suponen un riesgo para la Tierra.

Es por eso que desde 1998 la NASA lleva a cabo el programa Spaceguard Survey, que tiene como objetivo detectar el 90% de los objetos cercanos a la Tierra de un tamaño mínimo de un kilómetro.

Estos objetos representan un peligro potencial para la vida en nuestro planeta y podrían causar una destrucción a escala global.

La tarea de este programa, que cuenta con un presupuesto anual de unos US$4 millones, estaría cerca de completarse, cuando ya se ha cumplido el plazo de diez años que se estableció al principio del mismo.

Más recientemente, en 2005, el Congreso de EE.UU. aprobó un mandato para que la NASA detecte para el año 2020 aquellos objetos cercanos a la Tierra con un diámetro de 140 metros o superior, que podrían suponer una amenaza importante para nuestro planeta, especialmente si impactan cerca de áreas urbanas.

De hecho, según la NASA, estos objetos son mucho comunes que los de gran tamaño.

Pero un reciente informe elaborado por la Consejo Nacional de Investigación de EE.UU. (NRC, por sus siglas en inglés) señala que la NASA no cuenta con el presupuesto necesario para cumplir con el mandato del Congreso.

Según le explicó a BBC Mundo Dwayne Day, funcionario del NRC, el problema se encuentra en que nunca se han aprobado los fondos necesarios para que la agencia espacial estadounidense lleve a cabo esa misión, de la que -al día de hoy- tan sólo se habría logrado completar un tercio.

“Problema presupuestario”

Simulación de un impacto de asteroide

El impacto de un asteroide puede poner en peligro la vida en nuestro planeta.

Según el informe del NRC, falta el dinero para suplir las necesidades de plantilla y para la construcción de nuevas instalaciones y equipos, como telescopios terrestres o espaciales.

“Se trata de un problema presupuestario y no de una cuestión técnica o de cualquier otro tipo”, señaló Day.

El NRC concluye que “el gobierno de EE.UU. ha hecho poco” para enfrentar la potencial amenaza de los asteroides.

En cualquier caso, como señala Dwayne Day, hasta el momento EE.UU. es el único país del mundo que ha realizado una inversión importante en este campo.

El informe del NRC, del que se dará a conocer una versión definitiva a finales de año, también alerta de que no se están invirtiendo fondos en la investigación de métodos para mitigar los peligros que conllevaría un asteroide o cometa que se estuviera aproximando a la Tierra.

Fuente: BBC. Nace el “vigilante de los asteroides”





Asia y los tabúes del SIDA

12 08 2009

Cincuenta millones de mujeres en Asia se encuentran en peligro de contraer el VIH-SIDA a través de sus parejas estables masculinas que tienen hábitos sexuales de alto riesgo.

Mujer de perfil

Las mujeres son especialmente vulnerables a la pandemia.

Así lo mostró un estudio difundido por el Programa Conjunto de las Naciones Unidas sobre VIH-SIDA, ONUSIDA.

Las principales causas de los contagios a las mujeres son los hombres que pagan por servicios sexuales, los que se inyectan drogas y los que tienen relaciones sexuales con otros hombres.

Se estima que nada menos que el 90% de los casi dos millones de mujeres que contrajeron la enfermedad eran monógamas y se contagiaron a través de sus maridos, señaló ONUSIDA.

Fuentes de ONUSIDA dijeron a BBC Ciencia que los grupos de riesgo como hombres que tienen relaciones con otros hombres o personas que se inyectan drogas “tienen muy poco acceso a la prevención debido al estigma y la discriminación que sufren y por lo tanto contagian el virus a sus compañeras”.

En ese sentido, “es crucial poner en marcha programas de prevención dirigidos a estos grupos”.

Feminización

Esto no sólo ocurre en Asia: la Organización Mundial de la Salud (OMS) calcula que cerca de la mitad de las personas con VIH son mujeres, es decir, poco más de 16 millones.

Pareja en la cama

La mayoría de los contagios se producen en la cama.

Esto demuestra que la epidemia se ha “feminizado”, dado que hace sólo 11 años el porcentaje de infectadas era de sólo 41 % del total.

Las principales razones de este cambio radican en que 80% de las mujeres que han contraído el virus, justamente, fueron infectadas por sus parejas estables.

El portavoz de ONUSIDA subrayó que las mujeres casadas son particularmente vulnerables, ya que creen estar dentro de un grupo de bajo riesgo porque sólo tienen relaciones sexuales con sus esposos.

“Cultura del silencio”

Naciones Unidas advierte sobre la “cultura del silencio” que existe en Asia respecto a las mujeres y que aumenta notablemente sus riesgos.

El informe de ONUSIDA señala que las mujeres temen hablar con sus maridos sobre sexo porque tienen miedo a ser víctimas de reacciones violentas.

Las trabajadoras sexuales, por su parte, suelen ser obligadas a complacer a sus clientes cuando éstos les piden no usar condones.

Luego, en sus hogares, las esposas de estos hombres tampoco tienen el valor de pedirles que usen condones, aún conociendo las conductas sexuales peligrosas de sus maridos.

ONUSIDA indicó que 75 millones de hombres asiáticos acuden a servicios de prostitución y que la mayoría de ellos son casados.

La organización señaló a BBC Ciencia que este no es el caso de África, por ejemplo, donde la epidemia aumenta por las prácticas sexuales heterosexuales en hombres y mujeres que tienen relaciones con varias personas y no con una sola.

Latinoamericanas

América Latina vive el mismo fenómeno: es una de las regiones en donde la infección de VIH está aumentando con mayor velocidad, especialmente en las mujeres.

Virus VIH

El virus afecta cada vez a más mujeres.

Según explicaron a BBC Ciencia fuentes de ONUSIDA, de acuerdo con el último informe sobre el SIDA en el mundo, en América Latina hay 1,7 millones de infectados con VIH y de ellos se estima que unas 550.000 son mujeres.

La mayoría de las mujeres, al igual que en Asia, son contagiadas por sus compañeros sexuales que se infectaron por tener relaciones sexuales con otros hombres o por inyectarse drogas con jeringas compartidas.

Según ONUSIDA, cada vez más mujeres contraen el virus en varios países de la región como Argentina, Brasil, Perú y Uruguay. En ese país, por ejemplo, se estima que dos de cada tres nuevos casos se deben a relaciones sexuales sin condón, principalmente heterosexuales.

En la región, los países más afectados con esta pandemia son los del Caribe, donde hay cerca de 230 mil infectados, entre hombre y mujeres. Los países centroamericanos con mayores casos de infectados son Haití, República Dominicana, Honduras y Guatemala.

La organización pide que los Estados pongan el foco en los grupos vulnerables en las campañas de prevención.

Fuente: BBC. Asia y los tabúes del SIDA





El Neandertal tampoco sentía amargura

12 08 2009

¿Percibe usted los sabores amargos? Si la respuesta es sí, entonces comparte esa capacidad con el 75% de la población.

Si no, no se preocupe: una de cada cuatro personas tiene dificultades para percibir estos sabores, o no los siente en absoluto.

Neandertal

El Neandertal también poseía ambas variantes del “gen amargo”.

Y esta excepción no es nueva. Una reciente investigación revela que los neandertales, que se extinguieron hace 28.000 años, tenían la misma variación genética del ser humano que permite degustar lo amargo.

Esto gracias al análisis de ADN de huesos de estos ancestros de 48.000 años de antigüedad y que muestran que ya tenían el elemento genético que determina la percepción de este sabor.

El descubrimiento indica que esta variación genética es previa a la separación evolutiva que hubo entre el hombre de Neandertal y los humanos modernos.

Gen amargo

El estudio fue realizado por científicos del Instituto de Biología Evolutiva de Barcelona y publicado en la revista Biology Letters (Letras de Biología).

El Dr. Carles Lalueza-Fox, autor del estudio, dijo a la BBC que “el no percibir ciertos sabores no es algo exclusivo del hombre moderno. Ya existía hace al menos medio millón de años”.

Pomelo

El químico está presente en alimentos como el pomelo.

El gen TAS2R38 codifica una proteína ubicada en los receptores del gusto en la lengua y permite sentir sabores amargos.

Las personas que no perciben este sabor tienen una variante recesiva de ese gen, lo que provoca un cambio en los aminoácidos y, por lo tanto, impide “leer” este sabor.

Los investigadores extrajeron este gen recesivo de una muestra ósea hallada en El Sidrón, en el norte de España, lo amplificaron y secuenciaron.

El químico presente en alimentos amargos -como brócoli, pomelo o repollitos de Bruselas y algunas plantas venenosas- se llama PTC. Su detección permite evitar el consumo de plantas tóxicas.

Sin embargo, los científicos señalan que el hecho de que la variante recesiva del gen haya sobrevivido hasta hoy significa que tiene que haber alguna ventaja genética en no poder percibir sabores amargos.

Fuente: BBC. El Neandertal tampoco sentía amargura