Empieza lluvia de estrellas fugaces

11 08 2009

Astrónomos y amantes del cielo podrán ver a simple vista la lluvia de meteoritos conocida como las Perseidas o Lágrimas de San Lorenzo.

Es la lluvia de meteoros más popular y observada en el hemisferio Norte.

Este fenómeno ocurre todos los años cuando la Tierra atraviesa los restos que dejó el cometa Swift-Tuttle en su recorrido alrededor del Sol.

Este año tendrá lugar entre la noche del martes y la mañana del jueves, con punto culminante el miércoles.

Al cruzar este camino, la Tierra interceptará partículas del cometa que chocarán con la atmósfera a 80 kilómetros por segundo.

Se podrán observar por hora decenas de estrellas fugaces, que son ni más ni menos que el nombre con que se denomina comúnmente a estos meteoritos que chocan con la atmósfera y provocan el bello efecto luminoso.

No se precisa ningún aparato especial para ver este espectáculo. Los astrónomos dicen que los binoculares pueden servir, aunque restringen el campo visual a sólo una porción del cielo.

“Twitteros” a pleno

Los amantes del cielo y la tecnología podrán participar este miércoles del avistaje a través de la red social Twitter enviando sus fotos de la lluvia de meteoritos.

La “Maratón de 48 horas de Twitter” forma parte de los eventos organizados con motivo del Año Internacional de la Astronomía, 2009.

El organizador de la maratón, Steve Owens, del Centro de Ciencia de Glasgow (Escocia), dijo que cualquiera puede participar.

“Habrá cientos de personas participando. En un principio habíamos pensado en hacer algo local, sólo para el Reino Unido, pero se ha propagado como un reguero de pólvora y tenemos gente de América y todo el mundo. Será una maratón de Twitter de 48 horas, sin pausas”.

Owen explicó que no es necesario tener una cámara especial y que cualquier cámara digital puede servir. Lo ideal, aconsejó, es alejarse del centro de la ciudad para tener mejor vista.

¿Se encuentra en el hemisferio Norte? ¿Piensa ver la lluvia de las Perseidas? ¡Mándenos sus fotos haciendo clic clicaquí!

Fuente: BBC. Empieza lluvia de estrellas fugaces

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El mismo eructo, con menos metano

11 08 2009

Dan leche, dan carne, dan cuero y también… eructan. Y estos inodoros e incoloros eructors contienen una enorme cantidad de metano (CH4), uno de los principales gases que provocan el efecto invernadero.

Vaca

Según la FAO, está previsto que la producción mundial de carne se duplique para 2050.

Durante su complejo proceso digestivo, las vacas expulsan entre 100 y 200 litros de metano al día, el equivalente aproximadamente al 25% de las emisiones de CH4 generadas por la actividad humana. Este gas tiene la capacidad de atrapar 20 veces más calor que el dióxido de carbono (CO2).

Desde hace años los científicos se han avocado a investigar diversos métodos para minimizar el efecto dañino del ganado vacuno, sin hallar hasta el momento una solución económica y prácticamente viable.

LAS VACAS EN CIFRAS

  • Comer un kilo de carne equivale a un viaje en carro de 50 km. desde el punto de vista de las emisiones
  • El ganado produce más gases de efecto invernadero que el sector transporte (18%).
  • El consumo de carne se duplicará para 2050, llegando a las 465 millones de toneladas por año

Ahora, un equipo de expertos en Canadá parece haber encontrado un remedio posible: una cruza entre ejemplares eficientes para producir una descendencia que expulse menos metano y sea por ende mas amigable con el medio ambiente.

El investigador Stephen Moore de la Universidad de Alberta identificó los genes que producen metano para poder llevar a cabo este cruce que generará una descendencia capaz de producir 25% menos de este gas que los animales tradicionales.

No se trata de una raza nueva de bovinos sino de un cruce entre dos ejemplares cuyos ADN demuestran un mayor potencial para producir menos cantidad de CH4.

“Contamos con la suficiente variedad genética dentro de la población de vacas como para seleccionar aquellas que producen menos metano y ese es un rasgo hereditario”, le dijo Moore a BBC Mundo. “Animales eficientes, producirán a su vez animales eficientes”, agregó el experto.

Cruza vs. dieta

Al obtener una cruza que produce menos metano las ventajas son permanentes, porque te aseguras también que la descendencia también producirá menos metano

Stephen Moore, Universidad de Alberta, Canadá

Contrario a las creencias arraigadas en la cultura popular, la vaca expele el metano a través del hocico en forma de eructo y no por la parte trasera como flatulencias.

En su conjunto, la Organización de las Naciones Unidas para la Agricultura y la Alimentación (FAO) calcula que el sector ganadero genera más gases de efecto invernadero -el 18%, medido en su equivalente en CO2- que el sector de transporte.

A modo de ejemplo, “consumir un kilo de carne vacuna equivale a realizar un viaje de 50 kilómetros en automóvil, tomando como parámetro un carro que consume 9 litros cada 100 kilómetros)”, le explicó a BBC Mundo Christopher Weber, un especialista en mediciones de la huella ecológica de los alimentos del Instituto Green Design, de la Universidad Carnegie Mellon en Estados Unidos.

A esta cifra se llega tomando en cuenta una serie de factores, como el transporte involucrado en la producción y distribución de la carne, la cantidad de gas con efecto invernadero vinculada a la producción del alimento para el ganado, los eructos de la vaca y el manejo de la bosta del animal, que contiene además de metano, óxido nitroso.

Contribución, no solución

Carne

Según Weber, una de las soluciones más sencillas sería consumir menos carne.

Una de las alternativas que se han puesto a prueba para reducir la cantidad de metano que eliminan los rumiantes es modificar su alimentación, proporcionándoles una dieta más rica en calorías y aceites. El método es eficaz, pero su costo es elevado.

Por eso la propuesta de Moore parece más ventajosa. “Al obtener una cruza que produce menos metano las ventajas son permanentes, porque te aseguras también que la descendencia producirá menos metano. Por este motivo, los costos a largo plazo son muy inferiores”, dice el experto.

Este proceso no reducirá la cantidad de aire fermentado que la vaca expulsa sino la cantidad de metano que contiene.

Tampoco afectará ni el aspecto de las vacas ni el sabor de la carne. “Los nuevos animales serán iguales aunque un poco más delgados. La diferencia es mínima, por tanto no afectará el sabor de la carne”, dice Moore y añade que este elemento también se toma en cuenta a la hora de elegir los especímenes que se utilizarán en la cruza.

Sin embargo, en opinión de Weber, si bien el cruce de los animales aporta beneficios no soluciona el problema, que “se resolvería más sencillamente si la gente optara por consumir menos carne. Así no habría necesidad de recurrir a las soluciones tecnológicas”.

Fuente: BBC. El mismo eructo, con menos metano





Anillos de Saturno “desaparecerán” hoy

11 08 2009

Este martes, 11 de agosto, se dará un fenómeno que ocurre cada quince años: los famosos anillos de Saturno dejarán de verse.

Saturno

Imagen de Saturno tomada por la sonda Cassini. (Foto: NASA)

Los anillos están compuestos por hielo, lunas diminutas, barro y rocas. Miden unos 300.000 kilómetros de ancho, pero son muy delgados: su espesor es de apenas unos diez metros.

Al igual que la Tierra, Saturno gira alrededor del Sol, pero en vez de un año terrestre tarda 29 en completar la vuelta entera.

Cada quince años, aproximadamente, se produce un equinoccio en el que los anillos quedan totalmente alineados con el Sol, es decir que la luz solar da directamente en sus bordes.

Al ser tan delgados, este fenómeno los hace invisibles al ojo humano.

Esto permite a los astrónomos estudiar a Saturno sin la distracción visual de los anillos.

Observadores de parabienes

Según el especialista de la BBC en temas científicos Matt McGrath, esto da a los científicos una oportunidad única para observar al planeta de manera directa.

La luz solar incidiendo en los anillos en un ángulo de 90 grados respecto al eje del planeta puede iluminar o proyectar sombras, revelando estructuras hasta ahora desconocidas.

Saturno es el segundo planeta más grande del sistema solar, y se lo ha observado a simple vista desde tiempos prehistóricos. Pero con el advenimiento de los telescopios, en el siglo XVII, se descubrieron sus hermosos anillos.

El equinoccio de este año tiene un testigo de lujo: la sonda Cassini, un proyecto conjunto de las agencias espaciales de Estados Unidos, Europa e Italia, que lleva cinco años estudiando a Saturno y sus lunas.

La semana pasada, la sonda reveló la existencia de una nueva luna pequeña en uno de los anillos de Saturno.

Fuente: BBC. Anillos de Saturno “desaparecerán” hoy